Den optiske sensoren EOTS sitter i innkapslingen under snuta på F-35. (Bilde: Darin Russell)

F-35 Lightning II

– F-35 er allerede gammeldags

Utdaterte sensorer og en kanon som ikke kan skyte, er kritikernes påstand.

En av F-35s viktigste sensorer er allerede gammeldags og flyet kan ikke skyte med maskinkanonen før i 2019.

Det er essensen i to hyppig siterte og mye spredte artikler som amerikanske The daily beast publiserte rundt nyttår.

Norge mottar som kjent senere i år sitt første eksemplar, AM-1, av kampflyet som produseres og utvikles av Lockheed Martin.

Les også: Nå skal F-35 skyte Raufoss-ammunisjon

Tilbakeskritt for nærstøtte

Hovedpoenget i kritikken er at F-35s innebygde system for å peke ut bakkemål («Electro-Optical Targeting System», EOTS) allerede er foreldet før flyet er blitt operativt.

Det påpekes at målbelysningskameraene (såkalte «sniperpods», ATP) som henger på eksisterende kampfly har større evne til å finne bakkemål enn systemet som på stealthflyet F-35 selvsagt er innebygget.

I tillegg til at de har bedre oppløsning, kan siste generasjon sniperpoder strømme videobilder ned til soldater på bakken og dessuten markere bakkemål med infrarød peker.

Det er ifølge militærkildene i artikkelen essensielt for kunne å yte god nok nærstøtte («close air support/CAS»).

– EOTS er et stort tilbakesteg. På dette området kommer flygerne til å bli skuffet over F-35-avionikken, heter det fra én militærkilde.

– Når F-35 blir operativt, vil det verken ha sensor- eller våpenkapasiteten til nærstøtte som dagens multirollefly hadde allerede på midten av 2000-tallet, heter det fra en annen.

Bekymringen for F-35s manglende cas-egenskaper skyldes også at maskinkanonen ikke vil være i stand til avfyres før i 2019, som det hevdes.

Les også: Norge betaler for bremseskjerm til F-35 - jobben forsvant til Nederland

Skal utvikles videre

Dette tilbakevises av talsmann Joe DellaVedova for F-35s flernasjonale programkontor (JPO) som onsdag sendte ut en epost om temaet:

Han skriver at det siden 2010 har vært planen at kanonen skal bli operativ på fly med blokk 3F-software, planlagt innenfor produksjonskontrakten LRIP 9 i 2017.

Det vil uansett være et gap, ettersom US Marine Corps tar sine F-35B i operativ bruk senere i år og US Air Force gjør sine F-35A operative i 2016.

– Som med alle utviklingsprogrammer, starter F-35 med å oppfylle noen grunnleggende krav. Dette er et startsted for kapasitetene som vil utvikles og oppgraderes gjennom programmets levetid. Det er en rekke mulige forbedringer på EOTS som vil implementeres i kommende blokkoppgraderinger. Det vurderes for eksempel større oppløsning, lengre rekkevidde, videolink og laser-peker/markør, skriver DellaVedova i eposten som også Teknisk Ukeblad har mottatt.

Les også: Nå trener F-35 og F-22 sammen for første gang

Situasjonsforståelse

Ledelsen i det norske kampflyprogrammet tilbakeviser også det aller meste i et fyldig innlegg på sin egen kampflyblogg.

Der i gården hevdes det at mye av kritikken som fremmes mot F-35 for tida stammer fra forkjempere for nærstøtteflyet A-10 Thunderbolt II, som er i ferd med å fases ut.

– Ja, det er kommet sensorer med bedre oppløsning siden F-35-spesifikasjonene ble satt, men den er god nok til å gjøre jobben, heter det fra norsk hold.

Det påpekes samtidig at kritikerne glemmer å ta høyde for effekten av integrerte sensorer.

Altså det at F-35-flygerne kan nyte godt av at data fra alle sensorer vises direkte i hjelmen og gevinsten dette gir for deres situasjonsforståelse.

Dette har Teknisk Ukeblad skrevet mer inngående om i artikkelen om den nye F-35-hjelmen med HMDS.

Targetingpoden på F-16 henger under luftinntaket. LARS MAGNE HOVTUN, FORSVARET / HANDOUT

Sensorforbedring om 7-9 år

For å sammenligne med målbelysningskameraet på F-16, så er det et tilleggssystem som flygeren må styre uavhengig av alle de andre systemene om bord.

– Bildet fra targetingpoden vises på en liten skjerm i cockpit, og poden har ikke mulighet til å samarbeide med radar og andre optiske systemer om bord, slik som på F-35. Den store styrken til F-35 er nettopp integrasjonen av de ulike systemene, som vil gi flygeren et mye bedre bilde av hva som skjer både i lufta og på bakken, skriver Charles Svensson som er programleder operativt i Kampflyprogrammet.

Ifølge Svensson kommer det forbedringer i EOTS i den første større oppgraderingen på F-35, nærmere bestemt blokk 4 som etter planen blir utført på de norske flyene i perioden 2022-2024.

Integrasjon av Kongsberg-missilet JSM ligger også innbakt i blokk 4-programvaren.

F-35 Gen III HMDS skal være klar for bruk på de første norske kampflyene.
F-35 Gen III HMDS skal være klar for bruk på de første norske kampflyene. Rockwell Collins

Bomber i stedet for kanoner

Når US Marine Corps' F-35B senere i år blir operative med initiell operativ kapasitet (IOC), er det med 2B-software der flyets interne våpen er luft-til-luft-missilet Amraam og laser- og gps-styrte bomber.

Her er videoer og artikler av de siste års våpentesting med F-35:

Her skyter F-35 med skarpt for første gang

Her skytes missil fra F-35-buken

Se F-35 slippe GPS-styrt bombe

Traff blink med laserstyrt bombe fra 25.000 fot  

– Når de hevder at et nærstøtteoppdrag bør gjennomføres først med raketter og så andre våpen, som en kanon, så preges de nok litt for mye av sin egen bakgrunn. Det er stort sett bare amerikanerne som opererer slik med kampfly, og da nesten utelukkende med A-10. Andre multirolle-kampfly som ikke opererer slik, inkludert F-16, er fortsatt fullt ut i stand til å gi nærstøtte til bakkestyrker gjennom bruk av presisjonsstyrte bomber, skriver Frode Dahl, som er sjef for operativ analyse i Kampflyprogrammet.

Han har nettopp vært to uker i Storbritannia for å se på nettopp fremtidig bruk av F-35 i nærstøtteoperasjoner.

Maskinkanonen på F-35A, som Norge har bestilt, sitter over det venstre luftinntaket (til høyre på bildet).
Maskinkanonen på F-35A, som Norge har bestilt, sitter over det venstre luftinntaket (til høyre på bildet). Darin Russell

For få skudd?

F-35 kritiseres også for å bære for få skudd til automatkanonen.

F-35A utstyres med en fireløps 25-millimeter GAU-22 som er montert innvendig rett over det venstre luftinntaket på flyet.

F-35B og F-35C bærer kanonen i en våpenpod under buken ved behov.

Gatlingvåpenet har en kapasitet til 180 skudd (på A-versjonen) - som sprutes ut på tre sekunder (skuddtakten er 3300/min).

Til sammenligning har F-16-flyene med seg rundt 500 skudd til sin 20-mm, men disse skuddene har mindre effekt.

Nammo er nå i ferd med å gjennomføre det siste arbeidet med utviklingen av multirolleammunisjonen Apex.

– Det er ganske påfallende at kritikerne omtaler 180 skudd som «nok til en taktisk avfyring». Det er bare ett vestlig kampfly som bruker så mye ammunisjon på en gang, og det er A-10. Dette flyet er bygget rundt en kanon med ekstremt høy skuddtakt, og har det som hovedvåpen. Det blir helt umulig å bruke det som en standard for andre fly, skriver Dahl.

Les også:

Vedlikehold av F-35-motorene til norsk selskap

Her er skroget til Norges første F-35

Her er Norges nye bombekastervogn