Nye bilder fra Merkur, planeten som er nærmest sola, viser at permanent skygge gjør det mulig for is å overleve i store kratre. Dette til tross for at dagtemperaturene kommer opp i 430 plussgrader. (Bilde: Nasa/Carnegie/JHUAPL)

MESSENGER

Fem ganger kan de tenne motoren. I dag brenner de av det siste for å hindre den i å kræsje

Vil holde romsonden Messenger i live så lenge som mulig.

MERKUR

  • Merkur er den minste planeten i solsystemet vårt, og er bare litt større enn månen vår.
  • Planeten befinner seg 58 millioner kilometer fra sola, som betyr at den er nærmest sola av alle planetene i solsystemet vårt. 
  • Det finnes ikke liv på planeten. Temperaturen på dagen er opp mot 430 grader og kan gå ned til 180 minusgrader på natten.
  • En dag på Merkur tar 59 jord-dager. Planeten bruker 88 jord-dager rundt solen.
  • Merkur består i stor grad av stein og har en hard overflate full av kratere som gjør at den ligner på månen vår.
  • Planeten har en tynn atmosføre som består av oksygen, natrium, hydrogen, helium og kalium.
  • Merkur har ingen måner, ei heller ingen ringer. Hvis man hadde stått på overflaten og sett på solen når planeten er nærmest solen, ville sola sett tre ganger større ut enn her nede.

Kilde: Nasa

Det utspiller seg akkurat nå et aldri så lite drama på Merkur, planeten som ligger nærmest sola i solsystemet vårt.

Gravitasjonskraften gjør nemlig at Nasas Messenger-sonde blir trukket stadig nærmere overflaten. Det er i seg selv ikke et problem, det virkelige problemet er at sonden er i ferd med å gå tom for drivstoff som gjør det mulig å sende den opp i riktig høyde.  

Akkurat nå er den omtrent 15 kilometer over overflaten, som er det nærmeste den noen gang har vært.

Norsk teknologi skal brukes til å rydde søppel rundt jorda: Snart er det ikke plass til flere satellitter rundt jorda

Fem tenninger

Ingeniørene har nå fem forsøk på å få den til å overleve så lenge som mulig. Det er nemlig bare nok drivstoff nok til å gjøre fem små tenninger av motoren.

Hvis alt klaffer med disse tenningene og man får «skutt» den opp i riktig posisjon, er håpet at den skal kunne gå i bane rundt Merkur frem til 30. april.

Når drivstoffet er oppbrukt, tar gravitasjonskraften overhånd og får den til å kræsje i bakken.

Les også: Fascinerende bilder viser jorden fra baksiden av månen  

Lang tur

Når det skjer, har i det minste fire års undersøkelser gitt oss bilder og data som gir oss en mye bedre forståelse av planeten. Håpet er at vi også får flere bilder nærmere overflaten når den begynner sin dødsferd mot bakken.

Det er bare ett annet romfartøy som har besøkt Merkur tidligere, nemlig Mariner 10.

– Dette er et helt fantastisk oppdrag. Da fartøyet begynte med sitt hovedoppdrag for fire år siden, hadde det allerede reist fem milliarder kilometer og passert de indre planetene seks ganger, sier seniorrådgiver Peter Bedini i Nasa i en melding som ble sendt ut i går.

– Allerede før den gikk inn i bane rundt Merkur hadde den samlet mer data enn Mariner 10 og begynt å svare på spørsmål vi har lurt på i over 30 år, sier han videre.

Isen som fremdeles er på planeten kan stamme fra en asteoridekollisjon. Her nye bilder av det såkalte Fuller-krateret. Nasa/Carnegie/JHUAPL

Frossent i 430 plussgrader

Noe av det interessante med funnene til nå er at man kan se is i bunnen av flere kratere i nærheten av polene. Dette er spesielt med tanke på at temperaturen på planeten kan nå 430 plussgrader på dagen.

En mulighet er at isen kommer fra en asteroide som har truffet planeten tidligere.

Les også: Predator er USAs dødeligste drone - så mye flyr den

Skråninger lages nå

Man har også oppdaget en rekke små skråninger over hele planeten. De største skråningene, som kan være flere hundre kilometer lange, er trolig sprekker som har kommet etter hvert som Merkur har blitt kjøligere og krympet.

Disse små skråningene er interessante, sier planetekspert Thomas Watters til Nature.

– De ser ut til å komme i klynger. I mange tilfeller ligger de også i nærheten av deler av jordskorpen som har falt sammen. Det ligner på det som skjer på Jorden i aktive jordskjelvsoner. Disse er så unge at de antagelig blir dannet i dag, sier han.

converted PNM file
Messenger-sonden gir stadig nye svar på gamle spørsmål om Merkur. Nå håper forskerne at det kommer flere bilder nærmere overflaten før den kræsjer. Nasa

Imponerende reise

Før Messenger tar kvelden, er det verdt å se på noen tall fra turen (per august 2014).

  • Romsonden har reist over åtte milliarder kilometer.
  • Den har hatt 29 runder rundt sola.
  • Den har tatt 255,858 bilder.
  • Den har reist i en gjennomsnittshastighet på 147.625 kilometer i timen.
  • Den har flydd forbi de innerste planetene seks ganger.
  • Den har gått i bane rundt Merkur 3308 ganger.

Les også:

Vil lage rakettdrivstoff av vann fra månen

Slik ser NASA for seg å oppnå overlyshastighet  

Her er Tesla-sjefens nye romprosjekt