Lærmannen: Tim Leatherman fant opp multiverktøyet basert på en tang. Nå har de enorm omsetning av 28 ulike modeller. (Bilde: Odd R. Valmot)
Spede forsøk: En av de aller første prototypene til multifunksjonstang Leatherman laget for å demonstrere konseptet. (Bilde: Leatherman)
Nærmer seg: Dette er designen Leatherman falt ned på og som ble foredlet videre til den første multifunksjonstangen de begynte å selge i 1983. Modellen var på merkedet helt til 2004. (Bilde: Leatherman)

LEATHERMAN

Det tok fem år før de solgte én eneste en. Nå har de 28 modeller

– Vi prøver å finne ut hvor det er udekkede behov, sier Tim Leatherman.

Det er ikke bare Tesla som nyter godt av nordmenns kjøpekraft. Ingen andre kjøper så mange av bilene deres som oss, men det er ikke bare elbiler vi er forelsket i.

På tross av manglende statlige insentiver er nordmannen den perfekte kunden til produsentene av Leatherman-verktøy også. Det understreker Tim Leatherman på sitt norgesbesøk.

Vi som hadde trodd at navnet hadde noe med cowboyer eller noe sånt, men den gang ei. Det var rett og lett etternavnet til han som fant opp den unike universaltangen.

På ferie

– Ideen til universalverktøyet kom da jeg og kona var på ferie i 1975. Vi hadde lite penger og bodde på de aller billigste hotellene vi kunne finne. Da hadde jeg med en kniv og en tang for å fikse alt som ikke virket. Det var ikke sjelden jeg måtte frem med både tanga og kniven for at vi skulle få oss en dusj. Da slo det meg at det måtte jo være en bedre måte og gjøre dette på enn å ta med seg en masse verktøy, og så var jeg i gang, sier den en gang så fattige ingeniøren.

For fattig er ikke Tim Leatherman lenger. I fjor omsatte selskapet hans, som han eier 93 prosent av, for 98 millioner dollar. Han har også kjøpt 75 prosent av aksjene i tyske LED-lenser som lager LED-lykter.

Les også: Hva er det med denne kalkulatoren?

Tok tid

Det gikk ikke fort i starten for Leatherman. Han brukte tre år før han hadde en prototyp som var sånn noenlunde i nærheten at det han hadde tenkt seg.

I 1978 prøvde han å selge hele konseptet, men det var ikke så enkelt som han trodde. Knivprodusenter så på det underlige verktøyet og mente det var en tang som ikke passet for dem.

Verktøyprodusenter kom til konklusjonen at det var en rar dings som ikke passet inn i deres strategi. Da var det ikke noe annet å gjøre en å begrave hele ideen eller utvikle videre.

Leatherman valgte det siste. Sammen med en venn fra studietiden gikk de løs på oppgaven med å frelse verden med det nye multiverktøyet.

– Det skulle gå fem år før det ble noe salg. I 1993 gjorde vi to ting. Vi etablerte Leatherman Tool Group, Inc og vi solgte de 200 første verktøyene. Det var ikke mye, men deretter gikk det raskt oppover. Ti år etterpå solgte vi en million, forteller Leatherman.

Les også: Utvikler verktøy med supersyn

Mye kopiert

Det tok bare et par år etter at selskapet ble etablert før de første kopiene dukket opp. Ofte til en tiendedel av prisen.

Tim Leatherman mener markedet er stort nok for de fleste. Folk får finne ut hva slags kvalitet de trenger.

– De billige Kina-kopiene har ikke i nærheten av den stålkvaliteten vi benytter og levetiden er mye kortere. Derimot har jeg respekt for selskaper som Victorinox. De har vært en inspirasjon. De laget kniver med tang, vi har laget en tang med kniver. Og selv om de nå har kopiert oss, så bruker de skikkelig stål i produktene sine.

– Alle våre verktøy har 25 års garanti. Skulle noe skje i denne tiden vil vi reparere dem gratis uansett hvem sin feil det er. Jeg ser ikke på en slik garantiordning som en utgiftspost. Det er det motsatte. Ingen ting er bedre enn fornøyde kunder som forteller andre om det, sier han.

For å demonstrere kvaliteten tar Leatherman frem en stålspiker på rundt 3 mm. Det er mer enn han klarer å klippe over med hendene, men han legger tanga på gulvet og tråkker til. Og sannelig. Stålspikeren deler seg uten en skramme på avbiteren.

I antall er markedet enormt på grunn av alle kopiene, men i verdi har Leatherman fremdeles halvparten av verdensmarkedet.

Les også: Bruker undervannsleke til redningsarbeid

28 modeller

Fra den spede starten har selskapet nå 28 ulike varianter av multiverktøy til generelt og spesielt bruk.

De har til og med en liten tang for IT-folk, som i tillegg til å klype kan avisolere ledninger i ulike dimensjoner.

– Vi har en dyktig utviklingsavdeling, men det er her som ellers i livet at 20/80-regelen gjelder. Ben Rivera, som jeg ansatte som nyutdannet produksjonsingeniør, har vist seg å være et naturtalent på design. Det er Ben som står for 80 prosent av alle innovasjonene våre og han fortsetter å levere, sier Leatherman.

Nødsaks: En sammenleggbar saks i superstål, selvfølgelig med masse ekstra funksjonalitet i tillegg, er det Leatherman tror man trenger å ha i beltet når det oppstår en nødsituasjoner
Nødsaks: En sammenleggbar saks i superstål, selvfølgelig med masse ekstra funksjonalitet i tillegg, er det Leatherman tror man trenger å ha i beltet når det oppstår en nødsituasjoner Odd R. Valmot

Tre kundegrupper

Leatherman peker på at tre kundegrupper skiller seg ut blant alle som kjøper verktøyene deres. Den første gruppen er utendørsfolket, enten de er jegere eller fugletittere.

Gjør det selv-entusiaster er også de som gjerne bærer en slik i beltet. Det gjør også håndverkere som snekkere og rørleggere, men også soldater og IT-folk.

– Vi er i ferd med å bevege oss ut fra bare tenger, sier han og viser oss en nye sammenleggbar saks.

– Den er rettet mot bl.a. førstehjelpsmarkedet og jeg tror den vil gjøre at flere kvinner vil bruke våre verktøy. I dag kjøper kvinner mange produkter, men de bruker dem som gaver til menn.

Leatherman tror det er stort rom for innovasjon for å lokke flere av oss til å bære multiverktøy av et eller annet slag i beltet.

– Vi prøver å finne ut hvor det er udekkede behov, men vi tenker også på hva framtiden vil bringe av teknologi. Kanskje vi bruker en lommelaser til å kutte stål i framtiden i stedet for en avbitertang. Da skal vi være klare, sier Leatherman.

Les også:

Denne trillebåren trenger du ikke skyve

Laserkutter, 3D-printer og CNC-verktøy for alle

Er det den ultimate ingeniørleken?