I RECs fotspor: Verkssjef Geir Aursland ved Elkem Solar i Kristiansand leder oppstartsprosjektet som utreder ny vår for solindustri på Herøya. Han vil blant annet automatisere disse silisiumovnene, og fjerne den verste jobben i solindustrien. Foto: Eirik Helland Urke
– Jeg trengte ingen betenkningstid: Per Kristian Sannæs (til venstre) tok kjapt permisjon i NLI Subsea Service, mens Adrian Murgau kom helt fra RECs fabrikk i Singapore for å være med på oppstartsprosjektet til Elkem Solar på Herøya. Foto: Eirik Helland Urke
Håp: – Mange som jobbet her før jobber i offshorebedrifter som nå nedbemanner. Grenland trenger virkelig disse arbeidsplassene, sier representant for bostyrer, Thore Larsen. Foto: Eirik Helland Urke
De gjenkjennelige solcellene utenpå nedlagte REC Wafer på Herøya er foreløpig ikke i drift. Foto: Eirik Helland Urke
– Her er det mye ledig plass. Dette kan være starten på noe som er veldig mye større enn dette, sier Geir Ausland om dette tomme området i REC-fabrikken, hvor det tidligere stod wafersager. Foto: Eirik Helland Urke
Tidligere REC Wafer Herøya, snart Elkem Solar Herøya. Foto: Eirik Helland Urke
Verkssjef Geir Aursland ved Elkem Solar i Kristiansand leder oppstartsprosjektet på Herøya. Foto: Eirik Helland Urke

ELKEM SOLAR HERØYA

– Kan være starten på noe som er veldig mye større

Den splitter nye fabrikken ble stengt under solcellekrisen. Nå kan gamle REC-ansatte få jobbe her igjen.

Herøya, Porsgrunn: – Vi er inne i neste tidsalder for solindustrien, og det er sabla morsomt. Da fabrikkansatte kjempet for livet til REC Wafer Herøya var målet til REC å produsere solsilisium til 1,40 dollar per waferskive. Vi er på halvparten av dette prisnivået. Her på Herøya er det snakk om å ta prisene enda et hakk ned, sier Geir Ausland, verkssjef ved Elkem Solar Kristiansand.

Ausland står ved det han beskriver som hjertet av gamle REC Solar Herøya: De store ovnene, hvor blokker av solsilisium ble smeltet og formet i kvartsformer, før de kuttet dem i grove waferskiver.

Går alt etter planen skal nettopp disse ovnene gjennom en omfattende ombygging for å automatisere den verste jobben i hele prosessen med å lage et solcellepanel. Men mer om det senere. 

Dro til skogs for å feire salget: Oppfinnelsen gjorde gründerne en halv milliard rikere

Intens slutt

Sporene etter de siste dramatiske månedene for REC på Herøya er her fortsatt. De tomme stolene etter det aller siste allmøtet 14. august 2012, hvor de aller siste ansatte fikk beskjed om at REC Wafer Norway var konkurs.

På veggen i inngangshallen henger de på rekke og rad. Bilder av enkeltansatte og flittige produksjonsteam. Hver uke ble de plukket ut og hedret for små og store innovasjoner som gjorde at fabrikken greide å produsere hver waferskive litt billigere enn uken før.

Tallene på veggen inne i den svære produksjonshallen vitner om de siste månedens intense kamp for å nå bunnlinja, å produsere solcellewafer for mindre enn 1,40 dollar per stykk. De rakk det nesten, men det var ikke nok.

Historien om REC Wafer Herøya er historien om fabrikken som gikk ned med flagget til topps. På et tidspunkt hadde selskapet 30 prosent markedsandel i det åpne wafer-markedet. Til siste slutt kjempet ansatte for å kutte kostnader og konkurrere med spesielt kinesiske produsenter som pøste billigere og billigere waferskiver ut i et sultent marked som ikke rakk å gape høyt nok over overfloden av billige solceller.

– Vi klarte å kutte kostnadene med 30 prosent i løpet av ett år. Men prisnivået i markedet falt med 70 prosent i samme periode. Det sier noe om hvor travelt vi hadde det, sier Adrian Murgau, tidligere ansatt ved fabrikk fire, til Teknisk Ukeblad.

De tre siste årene har Murgau jobbet ved RECs fabrikk i Singapore. Nå er han tilbake på Herøya for å hjelpe Elkem Solar med å vurdere om de bør starte opp waferproduksjon i to av RECs gamle fabrikker. Selv var han ikke i tvil da tilbudet kom.

Eierne flyttet halve maskinparken: Eierne flytter halve maskinparken - resten kan bli starten på et norsk industrieventyr

Skreddersyr produksjonen

– Jeg har sett mange ulike scenarier i solcelleindustrien gjennom årenes løp. Her har vi mulighet til å tilpasse fabrikken til råvaren som kommer fra Elkem Solars fabrikk i Kristiansand, og utnytte synergiene fullt ut. Vi er nok de eneste i verden over som kan gjøre akkurat det vi nå vil gjøre, sier Murgau, som leder spesifikasjonsarbeidet for ombyggingen av fabrikken.

Og her må vi inn bakgrunnsinfo: I fjor kjøpte Bluestar Elkem, den kinesiske eieren til Elkem Solar, alle aksjene til REC Solar. Dermed sikret de seg RECs fabrikk i Singapore, og bedrifter i hele verdikjeden fra solsilisium til ferdige solcellepanel.

Nå er tanken at fabrikkene i Kristiansand og Herøya skal inngå i det selskapet omtaler som verdens mest energi- og klimaeffektive verdikjede for solceller.

I løpet av de nærmeste månedene skal prosjektteamet, med Geir Aursland, verkssjef ved Elkem Solar Kristiansand i spissen, konkludere om en ny oppstart er liv laga.

Blir svaret ja, starter produksjonen av høykvalites solsilisium ved Herøya allerede til våren, med utgangspunkt i en produksjonskapasitet på mellom 4-5000 tonn waferblokker klargjort til kutting. Som blant annet skal sendes til videre foredling i RECs fabrikk i Singapore. 

Les også: Nå kan du få solceller på taket - uten at det synes

To ganger Drammens forbruk

– Produksjonsvolumet tilsvarer ny, installert solcellekapasitet på rundt 900 MW, eller en produksjon til nær 2 terrawattimer i året, dersom solcellene installeres i gode solforhold, sier Ausland.

Det tilsvarer to ganger så mye strøm som det blir brukt i Drammen i løpet av et år.

Lønnsomheten skal bedres gjennom å automatisere, redusere strømforbruk, øke størrelsen påproduksjonsenheter, noe som tilsammen skal gi lavere kostnader.

Stor test: Stor test: Disse solcellene er best for norske forhold

Slik vil de gjøre det

Ausland letter litt på sløret og forteller om hvordan waferprisen skal kuttes ytterligere ned:

  • Ny metode for å kutte solingoter til waferblokker skal redusere materialtap. Tidligere ble det brukt båndsag, som krevde bruk av store mengder vann. Den nye kuttemetoden reduserer også vannbruken med 80 prosent.
  • Mindre materialtap og større enheter gir mindre energibruk per tonn wafer
  • Og ikke minst: De 20 ovnene som smelter og former silisiumblokkene skal bygges om og automatiseres.

– Slik fabrikken er bygget i dag må 4-5.000 tonn silisium bli plassert inn i ovnene for hånd. Dette er den verste arbeidsplassen mellom kvarts og ferdige solcellemoduler, med støv og belastende arbeidsstillinger. 2-4 personer må stå døgnet rundt i en fabrikk som gjør dette manuelt, sier Ausland.

Hexagon Regasco: De mener de er Norges smarteste bedrift

Over 1000 mistet jobben

Hundrevis av fast ansatte mistet jobben da RECs fabrikker i Glomfjord, Narvik og Herøya ble lagt ned i 2011 og 2012. Det samme gjorde ansatte i flere leverandør- og servicebedrifter som i stor grad lente seg på REC.

– Over 1000 personer var direkte involvert i RECs produksjon. I tillegg kom 2-300 arbeidsplasser i distriktet knyttet til servicevirksomhet til fabrikkene, forteller "vaktmester" og borepresentant, Tore Larsen.

Larsen ble ansatt i 2006 og var med på byggingen av fabrikk 2. Han var med i "shutdown-teamet" da fabrikkene på Herøya stengte ned, en etter en. De siste tre årene har han tuslet rundt i fabrikk 3 og 4, pusset på og holdt liv i avansert og sårbart maskineri som ikke er bygget for å stå stille.

Han har også vært med på å selge unna produksjonsustyr og 64 wafersager til kinesiske solcelleprodusenter, kanskje det fremste symbolet på årsaken til RECs fall.

Nå kikker nysgjerrige grenlenderer inn vinduene i lokalene og lurer på hva som skjer i det som engang var Norgeshistoriens største solindustrisatsing, forteller han.

Satte rekord: Satte rekord med solceller som er perfekte for norske forhold

Vil ha jobben tilbake

– Mange ringer og lurer på mulighetene for å få ny jobb, etter at de hørte om opsjonsavtalen mellom Elkem og REC. Vi hadde et helt unikt bedriftsmiljø her. Identiteten til REC og solindustrien stod sterkt, sier Larsen.

– Mange av de som jobbet på gulvet slet med å få seg ny jobb, og mange jobber i offshorebedrifter som nå nedbemanner. Grenland trenger virkelig disse arbeidsplassene, fortsetter Larsen.

Og det er fullt mulig å få jobb hos Elkem Solar med erfaring fra REC Wafer Herøya på CV'n, ifølge Ausland.

– Vi trenger 70-80 ansatte direkte i produksjonslinjen. I tillegg trenger vi fast innleid personell. Jeg regner med at de fleste vil være lokalt ansatte. Det er klart at de som jobbet her før er en stor ressurspool for oss, sier Ausland.

Les også: Slik blir utsikten med Avinors fjernstyrte tårn

Solindustri forsvant

REC Wafer Norway var bare en av mange europeiske solcelleaktører som fikk hard medfart i priskrigen på solcellemoduler, som raste mellom USA, Kina og Europa. Mange produsenter måtte selge varelagre til en lavere pris enn de produserte for. De siste fem årene har store deler av produksjonskapasiteten av både silisium, ingot, wafere og solceller forsvunnet fra Europa til Kina og Taiwan.

Derfor mener utlånsdirektør Ivar Slengesol i Eksportkreditt Norge at Elkem Solars oppstart på Herøya trolig blir unik i europeisk målestokk.

– I 2015 er det spesielt å høre om en ny fabrikk knyttet til solsilisium i Europa. Titusener av arbeidsplasser har forsvunnet fra den europeiske leverandørindustrien innen solenergi de siste årene, i all hovedsak til Kina, sier Slengesol til Teknisk Ukeblad.

Artikkelen fortsetter under bildet.

Europeiske solcellepanel-produsenter ble skviset ut i priskrigen som raste i solindustrien etter 2009. Også andre ledd i solindustrien ble rammet. Skjermdump

Det ble for dyrt å legge strøm til denne tunnelen: Det ble for dyrt å legge strøm til denne tunnelen. Nå skal den lyses opp av solceller

– Herøya får fortrinn

Tidligere mangeårig teknologidirektør i REC, Erik Sauar, mener det er svært positivt at deler av den europeiske solindustrien gjenopstår, men mener andre vil slite med handikap, som Elkem Solar unngår.

– Mange europeiske aktører vil være avhengig av å frakte enten råvarer eller produkter mellom Europa og Asia, der hovedtyngden av industrien nå er. På Herøya får de ikke nevneverdige transportkostnader, og oppstarten bygger direkte på verdensledende silisiumkompetanse, sier Sauar.

– Samtidig har de en partner i REC Singapore som kan overføre forbedrede og trimmede suksessoppskrifter fra de to siste årene. De har veldig mange fordeler. Samtidig vil hver slik etablering i Europa uansett gjøre det lettere for den neste, sier Sauar, som nå jobber i Brighterlite.

Den globale produksjonen av såkalt polysilikon (silisium renset for å råstoff til solceller) vil i år havne på rundt 292.000 tonn, drøyt 60.000 tonn mer enn i 2013, spår analysebyrået Photon i rapporten med den illustrerende tittelen "Hunger games".

Elkem Solar i Kristiansand har i dag en kapasitet på 6000 tonn. Nå jobbes det med å øke produksjonen til 7.500 tonn for å dekke behovet til Herøya. Men det er ikke sikkert det stopper der.

Spansk forslag: Vil gi straffeskatt til private solcelleeiere

Starten på noe større

– Se, her er det mye ledig plass. Dette kan være starten på noe som er veldig mye større enn dette, sier Ausland og peker på et tomt område hvor det tidligere stod wafersager som kuttet waferblokker om til ferdige solcelleskiver.

Denne prosessen vil Elkem Solar nå overlate blant annet til fabrikken i Singapore.

– Er det aktuelt å ta i bruk flere av de gamle REC-fabrikkene?

– Det er for tidlig å si, men det kan gå både på bredden og lengden i prosessen. Den som hevder å vite helt sikkert hvordan denne industrien ser ut om ett, to eller tre år, vil jeg ikke bruke tid på å lytte til. Vi må ha både en plan A, B og C, sier Aursland.

Svenskene står i kø for å installere solceller på taket: Mens svenskene står i kø for å installere solceller på taket, går det tregt i Norge