Surfing i høyden

Lufthansa planlegger å utstyre alle sine fly med bredbåndstilknytning og tilby internett til passasjerene sine i løpet av noen år. De vil kunne surfe på nettet og hente og sende e-post akkurat som hjemme. Markedet er der. Hvert døgn er 4,7 millioner passasjerer i luften verden over. Svært mange av dem skulle nok ønske seg muligheten til å oppkoplet på internett og lese e-post.

Prøveprosjekt

– Allerede for et år siden installerte vi bredbåndstilknytning om bord på en A380 Airbus som et eksperiment, men det dreide seg ikke om internett, sier Bernhard Conrad, senior vice president for prosjektering og utvikling i Lufthansa Technik AG.

Lufthansa har også utstyrt et privatfly med bredbånd, slik at den svært velstående flyeieren kan følge med på CNN. Som en bonus kan han også velge en av 400 andre kanaler. Båndbredden begrenser mottaket til en kanal i gangen.

Systemet som skal realisere bredbånd ombord i fly, har i tillegg til satellitten en bakke- og en flybåren del. – Bakkedelen er det ingen problemer med, men om bord i flyet er både vekt og strømforbruk en utfordring, sier Conrad.

Antennen

Antennesystemet er det kritiske om bord i et fly. Den må rettes inn mot satellitten som formidler signalet, men må ikke skape for mye luftmotstand slik at det går ut over ytelsen til flyet. Det er mulig å bruke bevegelige parabolantenner, bygget inn i strømlinjeformede kapsler. Men det mest aktuelle er å bruke flate antenner, på størrelse med et surfebrett, som limes på flyskroget. Slike antenner består av et utall små dipoler som kan fokuseres elektronisk.

Boeing utviklet allerede i 1986 en slik antenne for militære formål, som nå brukes i dette høyst sivile prosjektet. Den eneste delen av kloden som har god satellittdekning, både med TV og internett, er over Nord-Amerika. Det er TV-dekning opp til visse breddegrader, men svært dårlig over de store havområdene. – Hvis vi kan etablere et marked, så kommer dekningen, mener Conrad.

Surfe høyt

Inne i flyet ser Conrad for seg flere måter passasjerene kan utnytte kommunikasjonen på. Selv om det er snakk om bredbånd, blir forbindelsen neppe på mer enn rundt 5 Mbit pr. sekund inn i flyet, og 1,5 ut fra flyet i starten, Det blir for lite for TV-titting. Internett derimot, er yppelig egnet for en slik forbindelse. Passasjerene vil få tilgang, enten ved at det bygges inn LCD-skjermer i seteryggen, eller ved at signalet gjøres tilgjengelig via en Ethernet- eller USB-port. De som vil koble til sin egen PC, vil også få tilgang til strøm.

– Vi ser også på muligheten for å kunne bruke et trådløst Ethernet om bord. Selv om dette er et radiosamband, er det snakk om svake signaler i et frekvensområde som vi tror kan brukes om bord, sier Conrad.

Hele systemet skal integreres i flyets underholdningssystem, som også vil forsyne passasjerene med filmer fra en server.

Filtrere nyhetene

– Dette kan ikke koste for mye. Vi vil ikke gjenta fiaskoen med flytelefonene, som ble altfor dyre i bruk, sier Conrad. – Hvis det er snakk om å overføre nyhetssendinger, må vi også tilpasse dem til det spesielle formålet. Mange passasjerer er redde for å fly, og alt som dreier seg om flyulykker må filtreres bort.

Et datterselskap av Boeing er kommet lengst i å markedsføre nettverksforbindelse til fly. Connextion by Boeing er en tjenestetilbyder som vil starte opp neste år.

Lufthansa har inngått en avtale med selskapet og vil være først ute med å tilby tjenesten i Europa. Selskapet skal utstyre en Boeing 747 med systemet i løpet av et år. Den skal prøves ut overfor passasjerer i noen måneder. I 2003 vil alle Airbus 340-maskinene får bredbåndsforbindelse, og deretter resten av flyparken etter hvert som den kommer inn for renovering.