Oppsving for mikromekanikk









Nå ser det imidlertid lysere ut for en rekke leverandører. Det automotive sensormarkedet har kun hatt moderat vekst i de seneste fem årene. Nå melder imidlertid Cleveland-baserte Freedonia Group at de forventer en omsetning på 4,5 milliarder dollar i 2007. Det tilsvarer en årlig vekst på 11 prosent. Bakgrunnen for estimatet er utviklingen av en rekke nye bilmodeller samt at sensorer taes i bruk i økende grad. Det har i løpet av de siste 10 årene vært en dobling av antall sensorer pr. kjøretøy, noe som gjenspeiler det økende behovet for informasjonsinnhenting til bilenes stadig mer intelligente systemer.

De heteste produktene relaterer seg til sikkerhet, og det er disse som raskest blir standardutstyr. Kjente eksempler fra pressen den siste tiden er dekktrykkssystemer som blir nødvendig utstyr på alle nye biler i USA som følge av den omtalte dekktrykksloven, samt gyroer for bruk i stabiliseringssystemer. I begge disse tilfellene er MEMS eller mikromekaniske systemer en foretrukket teknologi på grunn av størrelse, kostnad og pålitelighet.

24,2 prosent årlig vekst

Gyroer brukes i dag i en rekke sammenhenger, enten alene eller i såkalte IMU-er (Inertial Measurement Units), hvor disse er satt sammen med akselerometre for å kunne måle på seks frihetsgrader. I dag går mesteparten av av MEMS-baserte gyrosystemer til automotive og militære formål, og hele 99 prosent av disse sitter som del av en IMU. 10 av de 12 største produsentene av IMU-enheter selger eller utvikler MEMS-baserte versjoner, og disse produktene utgjør omtrent halvparten av alle IMU-er som produseres.

Den mye omtalte Segway Human Transporter (SHT), produsert i USA av Segway LLC i New Hampshire nord for Boston, illustrerer nye markeder for IMU-er. I dette kjøretøyet benyttes MEMS-teknologi til å måle hastighet, kurs og akselerasjon, og denne informasjonen brukes til å stabilisere og balansere tohjulingen. SHT kan kjøpes gjennom Amazon.com, men salget har ikke tatt av helt som forventet hittil.

Med en videre reduksjon i prisen av MEMS-gyroer, kan det tenkes at disse finner veien inn i håndholdte GPS-mottakere og mobiltelefoner. Selv uten dette tilleggsmarkedet så forventes omsetningen av MEMS-gyroer å øke fra 279 millioner dollar i 2002 til 396 millioner dollar i 2007, og en årlig vekst på 24,2 prosent i antall solgte enheter, ifølge In-Stat MDR.

Også markedet for optisk MEMS i kommunikasjonssystemer ser ut til å våkne til liv igjen. På Optical Fiber Communications Conference 2004 i Los Angeles ble en rekke nye firmaer og produkter vist frem. Der annonserte også de tidligere lederne i svenske Altitun at de starter Syntune, nok en gang med avstembare lasere som hovedprodukt, og de skal visstnok være på jakt etter institusjonelle investorer. Altitun ble i sin tid kjøpt opp av ADC for 872 millioner dollar, for deretter å bli lagt ned. Mulighetene er nok til stede, i det siste har det vært gjort flere nye børsnoteringer i området, og en av Syntuns konkurrenter, amerikanske Santur Corp. (San Jose) oppnådde en finansiering på 10 millioner dollar i desember.