Lovende mot aids

Likevel greier ingen av medikamentene mot hiv som er på markedet i dag, å ta fullstendig knekken på viruset. Medikamentene må derfor tas livet ut, for at viruset ikke skal blomstre opp og gi total immunsvikt.

Håp for fattige land

Bioteknologibedriften Lauras as utvikler immunstimulerende medikamenter som kan frigjøre hiv- og aidspasienter fra det omfattende medikamentbehovet. Målet er ikke minst å komme frem til en behandlingsform som kommer også hiv- og aidspasienter i fattige land til gode.

– Immunstimulerende terapi vil kunne behandle pasienter i land som ikke har råd til å tilby dagens terapimetoder, eller som ikke har infrastruktur til å gi nødvendig oppfølging, forteller daglig leder, dr. philos. Wenche Marie Olsen i Lauras as.

Styrker immunforsvaret

Biokjemidoktorens kongstanke er å gripe inn i immuncellenes responsmekanismer, og styrke immunforsvaret slik at kroppen selv greier å bekjempe viruset. – Dermed reduseres behovet for kostbare, virusdrepende medikamenter og lidelsene som følge av bivirkninger, forteller Olsen.

Bryter ond sirkel

Hiv-infiserte pasienter har for mye av signalstoffet cAMP (syklisk adenosinmonofosfat) i den typen immunceller som kalles T-celler. Høy konsentrasjon av dette signalstoffet gir T-cellene beskjed om å redusere immunresponsen og blokkerer deres evne til å bekjempe virus og bakterier.

– Forhøyet nivå av cAMP gjør dermed at det dannes mer hiv-virus – en ond sirkel, sier Lauras-lederen.

Signalstoffet cAMP aktiverer en del av et enzymsystem – proteinkinase A – som hemmer immunresponsen i cellene. De norske forskerne har konstruert et signalmolekyl som binder seg til denne immunregulatoren og blokkerer funksjonen. Immunresponsen blir dermed gjenopprettet.

To strategier

– Vårt mål er å utvikle medikamenter som forhindrer at immunresponsen blir hemmet. Forsøk med hiv-infiserte celler fra mennesker viser forbedret immunfunksjon – opp mot normalen, forteller Olsen.

Selskapet har valgt to parallelle strategier mot målet: De utvikler både medikamenter som kan blokkere effekten av cAMP, og medikamenter som kan stoppe dannelsen av dette signalstoffet.

– Utfordringen fremover er å identifisere den mest effektive forbindelsen.

Den norskutviklede teknologien er patentsøkt. På sikt kan den anvendes også på andre immunsviktsykdommer, selv om Lauras i første omgang konsentrerer seg om hiv- og aidssykdommer.

Klinisk fase

Fra basen i Forskningsparken i Oslo driver selskapet kliniske effektstudier på norske hiv- og aidspasienter. Over de siste tre årene har Lauras etablert et nettverk av strategiske FoU-partnere, blant annet i USA og Belgia. Noen jobber med å snekre de riktige signalmolekylene, som på sikt forhåpentlig kan bli til enda bedre medikamenter. Andre partnere tester effekter i celler og dyr. Nå gjenstår kliniske studier for å se om teknikken virker i menneskekroppen.

Det tar gjennomsnittlig åtte–ti år å utvikle terapeutiske produkter. Forskere på verdensbasis jobber intenst med å utvikle preventive og terapeutiske hiv-vaksiner og bedre virusdrepende medikamenter. Multinasjonale farmasigiganter dominerer FoU og marked. Wenche Marie Olsen ser likevel muligheter for et lite, norsk bioteknologiselskap:

– Vi sitter på en unik teknologi. Hvis vi greier å dokumentere dette, har vi håp om å utvikle et medikament i fremtiden.

Et immunstimulerende medikament vil ha et stort potensial uansett, og være et viktig supplement til annen behandling, mener bioteknologilederen, stolt over at også Norge har gode forskere og forskergrupper som kan hevde seg internasjonalt.