En prototyp av nedrlandske Algaelinks fotobioreaktor ble stilt ut under Biodiesel Expo 2007 i Nottingham England. (Bilde: Algaelink)
LUKKET SYSTEM 1: Alge-gründer og direktør Glenn Kertz i selskapet Valcent viser fram algefylte bioreaktorer ved selskapets forsknings- og produksjonssted i El Paso, Texas. (Bilde: Valcent)
Amerikanske GreenFuels algedyrkingsanlegg i Arizona henter sin CO2 fra gasskraftverket Redhawk, og har levert noen av verdens til nå mest lovende resultater. (Bilde: Green Car Congress)

Ser penger i grønt slim

  • Industri

Slik dyrkes alger

Åpent system

Mesteparten av dagens algedyrking foregår i åpne dammer.

Det er mye rimeligere å etablere åpne systemer enn lukkede. Men sollyset når bare algene som er ved overflaten i dammen, vann kan lett fordampe, og temperaturen er vanskeligere å kontrollere.

Risikoen for at infeksjon og algespisende organismer, eller andre algearter dreper algene, er også høyere enn i et lukket system.

Lukket system

Høyere produktivitet og mer arealeffektiv produksjon gjør at lukkede systemer, fotobioreaktorer, er ideelle til produksjon av biodiesel. Alger og vann pumpes gjennom rør for maksimum eksponering for sollys. CO 2 ledet inn i installasjonen mater algene.

Utstyret er dyrt, ettersom flere kilometer med rør er nødvendig for å produsere olje kommersielt. I gjennomsnitt er et lukket system ti ganger dyrere å etablere enn et åpent system. Flere private selskaper er i ferd med å utvikle kostnadseffektive fotobioreaktorer til industriell bruk (se egen sak).

Hybridsystem

Et hybridsystem kombinerer det beste fra de to ovennevnte, og er sannsynligvis den mest aktuelle måten å dyrke alger med høyt oljeinnhold (lipider) til biodrivstoff på. Algene vokser først i fotobioreaktorer med rikelig tilgang på næring. Deretter blir de overført til åpne dammer med begrenset tilgang på næring.

Det er ved mangel på næring algene produserer mest lipider, for å overleve. Etter tre dager blir algene høstet, bassengene vasket for bakterier, og nye alger blir satt ut. Utfordringen ligger i å finne algearter som både vokser raskt i bioreaktoren og produserer mye lipider i det åpne systemet.

Over hele verden kappes private selskaper om å utvikle den mest effektive måten å dyrke alger på i stor skala. Amerikanerne har kommet lengst på teknologisiden.

Det amerikanske selskapet Greenfuel Technologies mener å ha utviklet den hittil mest effektive alge-bioreaktoren for resirkulering av CO 2 i algedyrkingen.

Satser internasjonalt

I samarbeid med Massachusetts Institute of Technology (MIT) skal Greenfuel ha oppnådd 98 g tørrvekt alger per m 2 per dag.

Det tilsvarer 36 kg per m 2 i året. Dette er blant de høyeste produksjonstallene oppnådd i en bioreaktor hittil, men det er usikkert hvor reelle disse tallene er.

I fjor inngikk Greenfuel et tiårssamarbeid med det tyske private forskningsinstituttet IGV. IGV er en pionér innen mikroalgeforskning og produksjon, og har levert alger til over 80 kommersielle anlegg i verden.

Selskapet har også ekspandert til Israel, som i mange år har ligget langt framme på algeforskning. Det israelske algeselskapet Algatech har tidligere bare dyrket alger til bruk i kosmetikk- og helsekostprodukter.

Greenfuel ble i sin tid grunnlagt av den israelske bioingeniøren Isaac Berzin, som figurerer på årets Time-liste over verdens hundre mest innflytelsesrike personer.

Store visjoner

På Hawaii skal Shell og HR Biopetroleum lage biodiesel fra alger i åpne dammer med sjøvann. Algekulturene i anlegget stammer fra Hawaii. Shell planlegger å utvide pilotanlegget fra 25 mål (25 000 m 2) til 10 km 2 etter to år, og senere til 200 km 2.

Det nederlandske selskapet Algaelink, som blant annet står bak pilotanlegget som er brukt i Bellonas illustrasjoner, skal på sin side samarbeide med flyselskapet KLM om å framstille flydrivstoff av biodiesel fra alger.

Ved Berkeley-universitetet i California har en gruppe studenter startet Aurora BioFuels, et selskap som nylig samlet inn 100 millioner kroner til bygging av et åpent algeanlegg.

Aurora BioFuels hevder at de er i stand til å lage biodiesel over hundre ganger mer effektivt enn dagens produksjonsmetoder, til halvparten av prisen. I motsetning til de fleste andre algeselskaper, genmodifiserer Aurora algene i jakten på den beste algekulturen.