Månen Rhea er bare 1.500 kilometer i diameter. Likevel har astronomene nå funnet materiale som sirkler rundt månen, som dermed ser ut til å ha sitt eget ringsystem, akkurat som moderplaneten Saturn. (Bilde: NASA/JPL/JHUAPL )

Saturn-måne med eget ringsystem





Til nå har man bare kjent til ringer rundt planeter. Saturns nest største måne er dermed den første månen som har ringer, akkurat som sin moderplanet Saturn.

Liten måne

Rhea er Saturns nest største måne, men ingen kjempe. Med en diameter på 1.500 kilometer er den knapt halvparten så stor som vår egen måne (3.476 km). Likevel ser den ut til å være den første månen hvor forskerne finner et ringsystem.

Et ringsystem oppstår når et himmellegeme er omgitt av større og mindre partikler som holdes fast av gravitasjonskreftene.

Kampesteiner

For Rheas vedkommende varierer størrelsen på partiklene trolig fra små «klinkekuler» til kampesteiner. Det er NASAs romfartøy Cassini som har oppdaget partiklene.

Oppdagelsen er det ingen tvil om. Partiklene finnes der, rundt hele månen. Forskerne tar bare et lite forbehold om det faktisk er et ringsystem de har funnet, men sier at det sannsynligvis er akkurat det.

Beregninger viser at Rheas gravitasjon er sterk nok til å holde på et ringsystem.

Systemet kan ha oppstått gjennom en kollisjon med en asteroide eller komet som en gang frigjorde store mengder partikler fra månens overflate. (©NTB)