Columbia-vinge alvorlig skadet

Det er foreløpig for tidlig å si om isolasjon fra drivstofftanken kan ha forårsaket skaden, eller om den skyldes andre forhold.

Bildene skal ifølge nettstedet Spaceflightnow vise at vingen er alvorlig skadet like ved der vingen går inn i flykroppen. Skadene kan være sprekker.

Dersom vingen har hatt sprekker, kan varm luft ha trengt inn og skadet flyet alvorlig.

På bildene skal det også være mulig å se at Columbia avfyrte styreraketter på høyre side som kompensasjon for et drag som oppsto på grunn av skadene i vingen.

Bildene blir nå analysert ved Johnson Space Center i Houston. De skal vise en taggete kant på vingen. Det kan også bety at det U-formede isolasjonsmaterialet (forsterket karbon-materiale) som skal beskytte vingekanten mot varmen idet fartøyet møter atmosfæren, er falt av. I motsetning til varmeflisene som er limt, er karbon-materialet boltet på. Denne festemåten vil også bli gransket for eventuelle svakheter.

Nitid gransking er i gang for å finne årsaken til disse skadene. Isolasjonsmaterialet som traff vingen under oppskyting, er fortsatt i søkelyset, ifølge NASA-kilder.

Bildene ble tatt fra bakken "et sted i det sørlige USA".