VYER: Mars-rover Opportunity tok dette bildet av sitt eget landingsskall - i det fjerne til venstre - og sin landingsfallskjerm, til høyre. Bildet er behandlet ved NASA/JPL/Cornell for å vise fargene slik man mener de er på Mars. Opportunity og dens tvilling skal nå arbeide trutt og traust videre, helt ut september i år. (Bilde: NASA/JPL/Cornell)

Verdensrekord på Mars

Det er en læresetning i fly- og romfartsteknikk at man aldri skal bygge ting altfor solide, da blir de dyrere og tyngre enn nødvendig.

Det ga NASA & co. blaffen i da de bygget de to Mars-landerne Spirit og Opportunity. Nå triller de rundt der oppe, ett år og elleve måneder på overtid og tar ni måneder til.

Finne på nye jobber

Ifølge Roverprogrammets sjef Jim Ericsson må de nå omkalfatre alle sine planer.

- De to er alt nesten to år på overtid og vi må legge nye planer for hva de skal drive med. Opprinnelig skulle de jo gjøre "alt" på tre måneder og nå har de fått 11 + 9 til å boltre seg på.

Men de tar det kaldt: Enhver liten fillefeil kan ifølge Ericsson - som jobber hos Jet Propulsion Lab i Pasadena, California - stanse hele programmet.

De to har gjort det de skulle gjøre, så Ericsson sier at de er rimelig trygge på resultatet vitenskaplig sett.

Ingen ferie

Ikke at resten av oppholdet blir noen ferietur for tvillingene, langt i fra. Men nå kan de i ro og mak studere mulige landingsplasser for bemannede ferder langt grundigere enn de kunne før.

Og de kan ta så mye bilder som de to smårollingene bare orker. Geologene i programmet sies å gå amok for hvet nytt bilde som sendes ned fra Den røde planet.

Bedre odds

- Spirit og Opportunity når nå mål som vi for et år siden mente var helt uoppnåelige, sier Doug McCuistion, sjef for NASA's Mars Exploration Program.

Den fenomenale suksesses med tvillingene vil ifølge ham vesentlig forbedre oddsene både når det gjelder å hente hjem prøver fra Mars, og å detaljplanlegge en ferd dit.