Slik er Intel Medfield

Intel gjør sitt inntog i mobilmarkedet med en svært interessant systembrikke.

Intel har endelig lansert sin nye mobilplattform Medfield. Denne skal konkurrere med løsninger basert på ARM-teknologi, som brukes av Qualcomm, Texas Instruments, Samsung og mange andre.

Den første mobiltelefonen som kjører på Intels Medfield-plattform er allerede presentert. Det er Lenovo K800 som blir første produkt ut når det lanseres i Kina i andre kvartal. I tillegg skal Motorola produsere telefoner med Medfield, og trolig også LG.

Medfield blir altså Intels første virkelige steg ut i mobilmarkedet. Det har blitt gjort forsøk på dette tidligere, uten å lykkes. Denne gangen ser det imidlertid ut til å kunne bli annerledes.

Noe av grunnen til at det forrige forsøket, Moorestown, ikke klarte å skape interesse fra mobilprodusenter var at dette var en løsning bestående av totalt fem separate brikker. Denne gangen har de pakket alt inn i én systembrikke.

Kjært barn, mange navn

Medfield er strengt tatt ikke navnet på Intels nye systembrikke, men på selve plattformen. Medfield er en såkalt package on package-brikke, noe som betyr at det er to brikker i én. Selve systembrikken med prosessor og andre grunnkomponenter heter Penwell.

Resten av komponentene, som radio, Bluetooth og annet, er integrert i en annen brikke. Alle komponentene er så integrert på samme brikke som Penwell.

Medfield er for øvrig Intels interne kodenavn for brikken, som markedsføres som Intel Z2460. Medfield og Z2460 er altså to navn på samme barn.

Spesifikasjoner

Interessant nok har Intel ikke puttet en tokjerneprosessor i Medfield. Det er en enkjernet x86 Atom-prosessor som kan kjøre på inntil 1,6 GHz. I praksis vil ikke prosessoren kjøre høyere enn 1,3 GHz under vanlig bruk. Men når det trengs ekstra kraft kan prosessoren kjøre i såkalt "burst mode" på 1,6 GHz. 

Betegnelsen "x86" betyr at prosessoren har samme arkitektur som prosessoren i PC-en din, og dermed i teorien også kunne drevet en PC med Windows.

Grafikkprosessoren har Intel handlet fra Imagination Technologies, og er av typen PowerVR SGX540. Dette er samme grafikkprosessor som du finner i telefoner som Samsung Galaxy Nexus og LG Optimus 3D. Mens de fleste systembrikker kjører denne grafikkprosessoren på rundt 300 MHz har Intel klokket den til 400 MHz i Medfield-brikken. Dette skal gi bedre grafikkytelse.

Videre har Medfield tokanals minne, og støtter LP-DDR2-minne ved 800 MHz. Det er støtte for HDMI-utgang, kamera og ellers alt du finner på andre telefoner.

Mulighetene

Konfigurasjonen ser ved første øyekast kanskje ikke så imponerende ut. Og sammenlignet med de nyeste firekjernesystembrikkene fra Qualcomm, Nvidia og andre produsenter vil ikke Medfield ha nok muskler til å konkurrere.

Det er uansett neppe disse Intel ønsker å konkurrere mot med Medfield heller. Det er åpenbart at de ønsker å posisjonere seg som en utfordrer til dagens mest brukte systembrikker.

Det kan det også se ut til at de får til. Ett eksempel på dette er at Medfield kan ta opp video i full HD (1080p) med 30 bilder i sekundet. ARM-baserte telefoner med en prosessorkjerne tar opp video med 720p. Videre skal Medfield være i stand til å ta 15 bilder i sekundet med åtte megapikslers oppløsning.



Ytelsestest utført av Intel. Kilde: Anandtech.com

Foreløpige ytelsestester viser også at Medfield har bedre ytelsen enn telefoner med tokjernetelefoner. Målinger gjort med SunSpider Javascript Benchmark viser at Intels referansetelefon med Medfield slår blant annet Samsung Galaxy Nexus og Apple iPhone 4S. Lavere tall er bedre.



Ytelsestest utført av Intel. Kilde: Anandtech.com

Det samme er historien med BrowserMark-testen, hvor Intels Medfield-referansetelefon får score som tilsvarer den man får på tableter. Her er høyere tall bedre.

Grafikktester viser også at Medfield har bedre ytelse enn andre telefoner som har samme grafikkprosessor. Testene er gjort på telefoner med Android 2.3 Gingerbread, og ifølge Extremetech.com hevder Intel at ytelsen skal bli bedre på telefoner med Android 4.0 Ice Cream Sandwich.

Strømforbruk

Målinger gjort av Intel. Kilde: Anandtech.com

Før Medfield ble lansert gikk det rykter om at Intel slet med strømforbruket. Intel har publisert sammenligninger som viser at Medfield bruker mindre strøm i standby enn Samsung Galaxy S II og Apple iPhone 4S. Den bruker mindre strøm enn iPhone 4S under samtaler og surfing.

Under videoavspilling ligger den imidlertid over både iPhone 4S og Galaxy S II.

Det vi sitter igjen med er uansett en ganske så interessant maskinvareløsning. Den har ytelse som konkurrerer med dagens sterkeste modeller, og lavere strømforbruk.

Referansetelefon

Intel har videre laget en referansedesign mobilprodusentene kan ta i bruk. Dette gjør at de kan korte ned på tiden det tar å designe telefoner fra bunnen av, og bruke mer tid på å utvikle programvaren. Eventuelt kan de bruke den innsparte tiden på å få produktene sine raskere ut på markedet.

Det er denne referansedesignen Lenovo K800 er bygget på. 

Android på x86

Et hinder som står i veien for Medfield er at den er basert på en x86-prosessor. Dette er en fundamentalt annerledes prosessorarkitektur enn ARM-prosessorene har. Kort fortalt betyr dette i praksis at du ikke uten videre kan kjøre samme programvare på x86-prosessoren som på ARM-prosessorer.

Det er Android som er fundamentet for Intels referansedesign. Android kjører like bra på x86 som ARM. Men en del apper i Android Market vil ikke kunne kjøre på Medfield.

Grunnen er ikke at appene i seg selv er skrevet for ARM-prosessorer. Android kjører nemlig apper i en såkalt virtuell maskin kalt Dalvik VM. Dette sørger for at noe sånt som 75 prosent av alle Android-apper vil fungere på Medfield i dag.

Men noen apper vil kalle opp ARM-spesifikke funksjoner, og disse finnes naturligvis ikke på x86. Dette er et problem Intel skal løse ved å "fange opp" disse funksjonskallene og oversette dem underveis. Ifølge Intel vil dette føre til at 90 prosent av appene i Market kommer til å fungere på Medfield-baserte telefoner.

Kan Intel få en plass i markedet?

Det ser altså ut til at Intel har klart å gjøre seg interessant som leverandør av maskinvare til mobiltelefoner. Medfield ser ut til å ha god nok ytelse til å konkurrere med dagens telefoner. Strømforbruker ser også ut til å være lavt.

Dette kan gjøre at vi får se flere produsenter vise frem Medfield-baserte Android-telefoner de kommende månedene. 

Men noen konkurrent til de kraftigste ARM-baserte systembrikkene som begynner å dukke opp i dag er Medfield ikke. Det er den heller ikke ment å være. Med Medfield ønsker Intel å finne en plass i mobilmarkdet. Hva som skjer videre blir interessant. For Intel slår seg neppe til ro med Medfield.

Vil du vite mer? Anandtech.com har en utfyllende artikkel om Medfields minste detaljer.

Kilder: Intel.com (PDF), Extremetech.comAnandtech.com