Sjø av metan?

  • naturvitenskap

Det har en gruppe forskere fra bl.a. Cornell University ved hjelp av det 305 meter store Arecibo radio- og radarobservatoriet på Puerto Rico skaffet de første gode indikasjonene på.

Mottatte radarreflekser stemmer med signaturen for flytende etan eller metan. Forskergruppen tar forbehold om at refleksene også kan dreie seg om områder med en meget jevn, fast overflate. Undersøkelsene er muliggjort etter moderniseringen av observatoriet i 1997.

Titan er omkring 50 prosent større enn Månen, og den eneste månen i solsystemet med en tett atmosfære. Astronomer har i mer enn 20 år spekulert på om Solens ultrafiolette stråler og metan i Titans øvre atmosfære kan reagere med hverandre og skape noe tilsvarende "smog" vi kjenner fra enkelte av Jordens storbyer. En slik smog vil kunne utfelle store mengder flytende og faste hydrokarboner på Titans overflate, der temperaturen ligger på minus 179 grader. Det er i tilfelle smogen som gjør månens atmosfære ugjennomsiktig ved synlige bølgelengder. Atmosfæren er derimot gjennomtrengelig for radio- og radarbølger

Titan er spesielt interessant fordi Esas instrumentkapsel Huygens skal lande på Titan tidlig i 2005.