Samler støv med "tennisracket"

På vei mot et møte med kometen Wild 2 innledet USAs kometsonde Stardust 5 i august den siste av to oppsamlingsperioder for interstellart støv. Oppsamlingen skal foregå frem til 9. desember.

Interstellart støv består hovedsakelig av steinpartikler mindre enn en hundredel av tykkelsen på et menneskehår, og passerer gjennom solsystemet som en vind.

Oppsamlingen skjer ved hjelp av en tennisracket-lignende innretning som kan svinges ut fra sonden. Hodet, med en utstrekning på ca. 1 m, har på begge sider bortimot 135 celler fyllt med det superlette, gelélignende stoffet aerogel.

Den ene siden av hodet ble også benyttet ved første oppsamlingsperiode av interstellart støv i løpet av seks uker i februar til mai 2000.

Den andre siden vil bli brukt til oppsamling av kometstøv ved Wild 2 i begynnelsen av januar 2004. Prøvene fra begge sider av hodet skal landes på Jorden ved Stardusts passering i midten av januar 2006.