Ny, sterk legering

Bonn: Arbeidet går på skinner i forskningsavdelingen hos VAW Aluminium AG, lokalisert ved hovedkontoret i Bonn. Lederen, dr. Bruno Broich, styrer en arbeidsgruppe som skal samkjøre de fem-seks forskningssentrene i Tyskland, Norge og USA.

- Vi vil lage en enhetlig ledelse for de nærmere 400 forskerne samtidig som de forskjellige FoU-sentrene skal bestå med sin egen profil og ledelse. Vi skal sørge for at det ikke blir unødig overlapping, sier Broich, som gjerne ser at den sentrale forskningsledelsen blir lagt til Bonn.

Broich gløder som en vekkelsespredikant når han snakker om aluminium. Som forskere flest ser han lenger enn til neste kvartalsrapport:

- Morsmålet til alle ingeniører er stål. Aluminium representerer et fremmedspråk. Vi ønsker å bidra til mer aluminiumtenkning også ved universitetene. Det ville føre til mer undervisning, som igjen ville føre til at flere unge ingeniører tenker aluminium når de kommer ut i arbeid.

Aktiv i forskning

VAW deltar i et stort forskningsprogram i EU-regi sammen med alle de store aluminiumprodusentene samt flere universiteter, blant annet NTNU.

- Dettte bidrar til å øke kunnskapen og oppmerksomheten rundt aluminium. Vi ser i de fleste land at det er stadig færre unge som ønsker å studere materialteknologi, samtidig ser vi et voksende marked for aluminium i bilindustrien.

VAW benytter 0,7 prosent av omsetningen til forskning og utvikling. Hydro bruker én prosent av omsetningen, 500 millioner kroner, på FoU innen lettmetall. FoU-avdelingen i det tyske konsernet samarbeider tett med en rekke universiteter.

- For øyeblikket har vi løpende prosjekter med 18 universiteter spredt rundt om i verden. Det viktigste er likevel Universitetet i Aachen, som er for oss hva NTNU er for Hydro. For øvrig samarbeider vi meget intenst med NTNU.

Bil og emballasje

Det står en kunde bak ethvert prosjekt forskerne til VAW beskjeftiger seg med. De fleste kommer fra bilindustrien og emballasjeindustrien. Broich hevder VAW er ledende innen lasersveising. Han viser et system for å sveise sammen to plater av forskjellig tykkelse uten at det samler seg spenninger i sveiseskjøten som svekker materialet.

- Det gjør det mulig å bruke tynnere plater der det ikke forekommer store belastninger. På den måten sparer vi vekt for bilprodusentene.

Broich mener bilindustrien fortsatt representerer et voksende marked for aluminiumbransjen. Plast er ifølge Broich knapt en konkurrent til aluminium.

- Det er ikke stivt nok og langt dyrere, samtidig kan det vanskelig resirkuleres. Mye av forskningsarbeidet er rettet mot emballasjeindustrien, et annet vekstpotensial for aluminium. Markedet for øl- og brusbokser er delt, fortsatt benytter mange produsenter stål i stedet for aluminium, spesielt i Amerika.

- Aluminium er bare dyrt første gang det produseres, det kan resirkuleres til brøkdelen av prisen, påpeker Broich.

Bruken av aluminium i forpakning av medisiner og i juicekartonger har samme begrunnelse: Aluminium stanser lys, og fruktjuice ødelegges av lys . For melk betyr ikke lys noe, derfor papp der.

Vikingskipet på sokkel

Folier i forskjellige former og tykkelser er et viktig produkt for VAW. De har et valseverk i Grevenbroich, med adresse Aluminiumstrasse 1, en knapp times kjøretur fra Düsseldorf. Der bekreftes inntrykket av at Hydro ønskes velkommen som ny eier.

- Hydro er et velrenommert konsern innen samme bransje, som likevel knapt har overlappende virksomhet, sier informasjonsdirektør Michael Peter Steffen.

I Tyskland står VAW på 107. plass over landet største bedrifter. Hydros oppkjøp er knapt nevnt i tysk presse, men i Grevenbroich er det entusiasme.

- Vi diskuterer allerede hvor vi skal plassere den nye logoen, forteller verkets direktør, Udo Litzenberger.

Grå, malt fisk

Ingeniørene ved verket har besøkt Norge ved flere anledninger. Både Sintef, NTNU og Hydro er kjente institusjoner, og Norge er heller ikke ukjent som ferieland. Rundt lunsjbordet er det bred enighet om at kulturforskjellene er små. Kun fiskeboller vekker ubehag, de beskrives som «grå, malt fisk rørt sammen med mel og kokt».

Det moderne anlegget i Grevenbroich produserer 100.000 tonn folie og bånd i året. Tykkelsen 6-60 mikrometer (tusendels millimeter) defineres som folie, mens tykkelser over 60 mikrometer er bånd. Vanlig husholdningsfolie ligger mellom 10,5 og 13,5 mikrometer.

De tynne foliene, som er flere meter brede, løper over og under bånd og ruller med en hastighet opp mot 300 meter pr. minutt. Grevenbroich har verdens raskeste lakkeringsanlegg for folie. Ikke bare går det fort, men hele 65 meter i fri luft uten noen form for synlig støtte. Først for å lakkeres, deretter for å tørkes. Fint avstemte luftdyser holder folien på plass.

På sentrale steder i fabrikken henger en lang rekke bilder av ulykker. Det virker nærmest som de markedsfører det som går galt. Til en viss grad viser det seg å være riktig.

- Enhver ulykke blir gjennomgått i ettertid, og vi lager en serie fotografier av hendelsesforløpet. Til fotoserien lager vi en detaljert beskrivelse av hva som hendte. Dette er for å unngå at det skjer igjen, forklarer Litzenberger.

Fakta om VAW

Konsernet ble stiftet i 1917 under navnet Vereinigte Aluminium Werke, senere endret til VAW Aluminium AG. Antall ansatte ved utgangen av 2000 var 15.911, etter kontinuerlig vekst de siste fire årene. Omsetning: 3,7 milliarder euro

Produkter:

Valsete produkter: 629.800 tonn

Fleksible emballasjeprodukter: 1.135.200 kvadratmeter

Ekstruderte profiler 55.300 tonn

Motorblokker 868.000 enheter

Topplokk 2.882.000 enheter

Alle tall fra 2000