Mindre Hubble-etterfølger

Arbeidet med Next Generation Space Telescope (NGST), etterfølgeren til Hubble-romteleskopet, går fremover. Men på dette stadium i utviklingen ser det ut til at teleskopet vil bli noe mindre enn astronomene hadde håpet på.

Da arbeidet ble innledet i 1995, tok man riktignok sikte på en 4 meters speildiameter, men segmenterte speilkonstruksjoner ga forhåpninger om en speildiameter på hele 8 meter.

Dette tallet er nylig redusert til omkring 6 meter, en størrelse som vil tillate Nasa å skyte opp speilet i ett helt stykke med en Atlas 5 eller tilsvarende. Dermed unngår man den uhyre krevende monteringsoperasjonen i rommet. For å spare penger er dessuten en forutgående teknologiutviklingssatellitt kansellert, og størrelsen på detektorflaten er blitt mindre.

Selv om den siste utgaven vil operere ved litt høyere enn optimale temperaturer, blir evnen til å observere ved termisk infrarøde bølgelengder ut til nesten 30 mikrometer beholdt. Dette området anses uhyre viktig for forståelsen av stjernedannelse og andre fenomener.

Nasa regner med å kunne velge selskapet som skal bygge NGST innen utgangen av året. Oppskytningen er planlagt å skje i 2009.