Mer nøyaktige gravitasjonskart

Grace (Gravity Recovery and Climate Experiment) er navnet på et amerikansk-tysk prosjekt der to satellitter i formasjon skal gi bedre innsikt i Jordens gravitasjonsfelt. Utgangspunktet er nøyaktige målinger av endringene i Jordens vannmasser og hvordan de virker på gravitasjonsfeltet, noe som kaster lys over følgene av globale klimavariasjoner. Dessuten venter man at opptil 1000 ganger bedre gravitasjonskart skal øke nøyaktigheten for mange metoder brukt av forskere i studier av Jorden fra rommet.

De to identiske satellittene skal bevege seg med avstand 220 km i samme polbane med høyde 500 km, og en mikrobølge-avstandsmåler skal registrere relative endringer i hastighet og avstand som følge av små ujevnheter i gravitasjonsfeltet. Avstandsmåleren påstås å være så nøyaktig at den kan oppdage endringer ned til 10 mikrometer - omkring en tiendel av tykkelsen til et menneskehår - over en avstand på 220 km. Satellittene, kalt Tom og Jerry, ble i mars skutt opp med en russisk Rockot bærerakett fra Plesetsk-kosmodromen. Prosjektet skal pågå i fem år, og kostnadene er beregnet til 127 millioner dollar.

Erik Tandberg

http://www.space.com/php/multimedia/imagedisplay/img_display.php?pic=grace_020317a_02.jpg&cap=An%20artist's%20concept%20of%20the%20twin%20GRACE%20spacecraft%20circling%20the%20Earth,%20measuring%20the%20planet's%20gravity.