Lys fremtid for ny industri

Ottawa: Nedgangstidene i IT-sektoren går ikke upåaktet hen i Canadas hovedstad, til tross for kontinuerlig vekst i denne sektoren her i landet. De fleste har vanskelig for å skaffe seg kapital til å etablere seg, men dette gjelder ikke i industrigrenen photonics, eller optoelektronikk. - Alt som kan gjøres av elektronikk, kan gjøres med lys, forteller Ray Novokowsky. Han leder klyngen av bedrifter for optoelektronikk i Ottawa. En stor del av nyinvesteringene her i regionen, 52 prosent, i fjor gikk til denne delen av industrien.

Totalt ble det investert for rundt 5,2 milliarder kroner i IT-industrien i Ottawa. 60 prosent av dette gikk til annengangs innsprøyting av penger i eksisterende industri, mens resten gikk inn i nyinvesteringer. - Vi føler at vår del av industrien er mest interessant for investorer for tiden. Det er vi som representerer fremtiden i IT-industrien, fordi vi ikke er begrenset av de fysiske lovene i samme grad som tradisjonell elektronikk, understreker Novokowsky.

Trege teleselskaper

Teknologien rundt optoelektronikk, hvor lys erstatter de elektriske signalene, er i sin barndom. - For 20 år siden var dette helt i begynnelsen av sin æra. De store teleselskapene begynte så smått å erstatte de store kopperkablene med optiske fiberkabler. Et signal ble sendt per fiber. I dag kan vi i våre laboratorier kjøre inntil 100 signaler per fiber samtidig, eller 100 forskjellige lysfrekvenser. Om tre år vi har kanskje 500 forskjellige lysfrekvenser per fiber i en kabel, forteller informasjonssjef Bill Neil i Nortel Telecom.

- Da vil overføringer av store datamengder bli langt lettere. Utfordringen for optoelektronikk ligger i at teleselskapene ønsker å utnytte sine store investeringer i kopperkabel så lenge som mulig. Da slipper de å investere i ny utrustning, men før eller siden blir kostnadene ved å overføre data via kopperkabel for store. Vi opplever at etterspørselen etter store overføringskapasiteter øker kraftig og at flere og flere setter spørsmålstegn ved de store teleselskapenes prioriteringer.

Egen campus

Nortel Telekom har nesten hele sin forskningsvirksomhet lokalisert i Kanata, ti minutter utenfor Ottawa sentrum. Rundt 6500 personer holder til på Carling Campus, som den kalles. Neil understreker at hele anlegget så langt som mulig er lagt opp som et universitet. De ansatte er unge, kleskodeksen er uformell og tonen vennlig. Nortel har laget store møteområder hvor de ansatte kan sitte å diskutere og utveksle ideer.

- Vi har valgt å gjøre det slik, fordi folk stort sett sitter foran en datamaskin hele dagen. Da har de behov for avveksling, sier Neil.

Hovedoppgaven for Nortels Carling Campus er å videreutvikle teknologi og tale over pakkede nettverk. - Internett krever stadig større trafikk i nettverkene. Datatrafikken mer enn fordobles årlig. Dette setter store krav til skalerbare og fleksible løsninger som kan tilfredsstille kundenes krav til hastighet. I tillegg skal det kunne transporteres taledata over det samme nettverket. Utfordringen er selvfølgelig at sluttkundene ikke er villige til å betale for tjenestene de ønsker at nettoperatørene skal tilby. Akkurat som med PC-er ønsker de mer og mer for mindre og mindre summer. Vår oppgave er å lage utstyr som tilfredsstiller slike krav og levere det til nettoperatørene. Da kommer vi ikke utenom optoelektronikk, sier Neil.

Felles satsing

I februar samordnet universitetene i Ottawa forskningen rundt optoelektronikk. Alliansen har fått navnet Opra - Ottawa Photonics Reseach Alliance. Til sammen 120 forskere er knyttet til Opra. De forsker på alt fra telekommunikasjon til helsesektoren. En foreløpig statlig bevilgning på 550 millioner kroner skal intensivere forskningarbeidet.

- Vi ser på alle områder hvor det kan utvikles teknologier i forbindelse med optiske forbindelse, sier dr. Howard Alper ved universitet i Ottawa og styreformann i Opra i en kommentar. - Vi anser bruk av optoelektronikk for å være en av canadisk forsknings strategisk mest viktige områder. Dette vil ha en stor betydning for fremtidig utvikling av Canadas industri.