Leter etter planeter og asterioder

  • naturvitenskap

Dawn er en asteroidesonde som i løpet av en ni års ferd skal inn i kretsløp rundt Vesta og Ceres, de to største asteroidene i solsystemet.

Himmellegemene befinner seg i asteroidebeltet mellom Mars og Jupiter. For å gjennomføre et møte vil sonden benytte et ionmotor-fremdriftssystem, og banene rundt asteroidene kommer til å variere i høyde fra 800 ned til 100 km.

Ceres er kjent for å ha en primitiv overflate med vannholdige mineraler, muligens også en tynn atmosfære som kan gi rimdannelse. Vesta er tørr, med en overflate preget av lavastrømmer som kan ha gitt "hav" tilsvarende Månens.

Asteroiden kan ha vært truffet mange ganger av mindre himmellegemer, og nedslagene har slynget ut meteoroider ved i hvert fall fem anledninger de siste 50 millioner år.

Dawn skal samle opplysninger om form, størrelse, masse, kratere og innvendig oppbygning, dessuten studere sammensetning, tetthet og magnetisme. Sjefsforsker er dr. Christopher T. Russell ved University of California, Los Angeles.

Kepler er et rombasert teleskop som skal lete etter jordlignende planeter rundt andre stjerner ved å registrere transittsignaturen, det vil si den periodiske lyssvekkelsen som inntreffer når planeten passerer foran stjernen.

Satellitten vil rette blikket mot et område av rommet som omfatter 100.000 stjerner, og sjefsforsker er William Borucki ved Nasas Ames Research Center i California.

De to forslagene ble valgt ut fra 26, og øvre prisgrense for prosjektene er 299 millioner dollar.