Kongelig Mattepris

Matematikeren Jean-Pierre Serre fikk i dag tildelt den internasjonale Abelprisen.

H.M. Kong Harald delte ut seks millioner kroner og et diplom av kunstneren Toen Indrebø som tegn på at franskmannen er en verdig vinner.

Prisutdelingen fant sted i høytidelige former i Aulaen i Oslo. Det er første gang Abelprisen deles ut, men skal etter planen bli en årlig foreteelse til minne om den norske matematikeren Niels Henrik Abel.

Abel-prisen ble foreslått allerede for 100 år siden, men først for to år siden bevilget Stortinget 200 millioner kroner til et Abel-fond. Prisen tar mål av seg til å bli matematikkens svar på Nobel-prisen.

Abelprisen deles ut av Det Norske Videnskaps-Akademi. Prisen er også av solid og "Nobel"- størrelse: Seks millioner kroner.

Franskmannen Jean-Pierre Serre (77) er en av de nålevende gigantene i matematikken, og han fikk Abelprisen for sine bidrag til moderne matematikk innenfor tre felt: Topologi, algebraisk geometri og tallteori.

- Abel er et adjektiv for oss, sa Serre tidligere på dagen etter en audiens på slottet.

Nattevåkeren

Jean-Pierre Serre har ofte jobbet med sine matematiske problemer om natten, i halv-søvne. "Da må jeg ikke skrive ned noen ting, det styrker konsentrasjonsevnen - og gjør det enklere å bytte emne", uttalte Serre i et intervju for noen år siden.

Denne evnen til å finne overraskende broer mellom tidligere atskilte områder i matematikken har særpreget Serres teoretiske arbeider. Han har vært opptatt av den "rene" matematikkens verden - og har helt overlatt til andre å finne anvendelser for den.

- Men jeg må tilstå at jeg synes det er morsomt når min matematikk kommer til anvendelse inne i mobiltelefoner, humrer Serre.

Hans teoretiske livsverk har bidratt til viktige "usynlige revolusjoner" på mange felter: Moderne bilindustri, spektakulære digitale spesialeffekter i filmer som "Matrix" og "Ringenes Herre", og det å skape trygg trafikk for kodete data som sendes over internett.

"Ofte nytter det ikke å løse et bestemt problem ved å angripe det rett på. Kanskje har du noen ideer i hodet du tror kan være nyttige, men du vet ikke helt hva de kan være nyttige til. Så du titter deg rundt, og forsøker å anvende dem. Det er som å ha et digert knippe nøkler, og prøve dem på mange dører". Slik har Jean-Pierre Serre forklart noe av sin arbeidsmetode.

Matte, Mercedes og Matrix

Til tross for at hans arbeider til dels er meget abstrakte, har de stor betydning på mange konkrete områder. Serres matematikk berører de fleste mennesker i vår verden i dag - men det er bare de færreste som vet det!

Jean-Pierre Serre og hans landsmann Alexander Grothendieck formet moderne algebraisk geometri. Siden har tusenvis av matematikere verden over jobbet videre på det fundamentet de to skapte. I dag har verdens matematikere samlet seg en stor kunnskap om kurver og flater og andre algebraisk definerte objekter.

Utviklingen av moderne dataverktøy har sørget for å ta i bruk denne kunnskapen. Når Volvo eller Mercedes skal lage nye biler, er en presis algebraisk beskrivelse av bilens form helt avgjørende.

Når spektakulære filmer som "Matrix" eller " Ringenes Herre" ruller over kinolerretet eller tv-skjermen, ser vi dataanimerte spesialeffekter som ikke hadde vært mulige uten moderne algebraisk teori. Serres matematiske teorier har bidratt til å gjøre det absolutt umulige fullt mulig i filmens verden.

Ubrytelige datakoder

Noen av Serres teorier har fått praktisk anvendelse innenfor feltet datasikkerhet og såkalt kryptering. Her konfronteres man stadig med følgende problemstilling: Hvordan kan en melding kodes så vanskelig at kun de som kjenner nøkkelen kan finne løsningen? Det viser seg at addisjon på elliptiske kurver har de nødvendige egenskapene.

Den teknologiske utviklingen som setter dette ut i livet går i dag med syvmilsstøvler. Grunnlaget ble lagt av fremsynte teoretikere som ikke ofret den praktiske anvendelsen en eneste tanke. Sentral blant dem står årets vinner av Abelprisen, Jean-Pierre Serre.

Kilde og bakgrunnsmateriale: Abelprisen