Hypersonisk tilbakeslag

Slippet fra B-52 bæreflyet fant sted i en høyde av 7320 m over Stillehavet utenfor kysten av Syd-California, og Pegasus falt fritt i fem sekunder før første trinns faststoffmotor tente. Meningen var at motoren skulle brenne i 84 sekunder for å akselerere nyttelasten til 7,19 M i en høyde av 28.975 m, der separasjon ville finne sted og scramjetmotoren operere i ca. 10 sekunder ved 7 M. Etter bare åtte sekunders bruk av Pegasus virket det imidlertid som om deler løsnet fra bærerakettens haleparti. Deretter fulgte fullstending styringstap og –initiert fra bakken – selvdestruering. Restene falt ned i Stillehavet.

Det er foreløpig vanskelig å antyde hva som var årsaken, men aerodynamiske belastninger som følge av en uvanlig nyttelast-form har vært antydet. Nasa har oppnevnt en granskningskommisjon.

Prøve med X-43A nummer to (7 M) har vært tidfestet til desember i år, nummer tre (10 M) til oktober 2002. Det er fremdeles håp om at desemberprøven skal gå etter programmet.

Erik Tandberg