Hjerte for suksess

Horten: I forrige uke rullet de første eksemplarene av Vivid 7 ut av produksjonslokalene til GE Vingmed Ultrasound. Den siste generasjonen av ultralydskannere fra Horten-bedriften blir i løpet av høsten tatt i bruk ved hjerteavdelinger ved sykehus over hele verden. Forbedret bildekvalitet skal sikre at hjertepasienter raskt og presist får stilt livsviktig diagnose. Tre og et halvt år og 250 millioner kroner har det kostet å utvikle det nye ultralydsystemet.

Tredoblet omsetning

GE Vingmed Ultrasound AS er et lite stykke norsk industrieventyr. Selskapet ble i 1998 kjøpt opp av General Electric, verdens største industrikonsern. Hortensmiljøet har ansvaret for GEs ultralydutvikling innenfor kardiologi.

Etter oppkjøpet har Vingmed nesten tredoblet omsetningen og økt sin markedsandel til 20 prosent.– I år regner vi med 130 millioner dollar i omsetning innen GEs kardiologivirksomhet, forteller Anders Wold, administrerende direktør i GE Vingmed Ultrasound.

Teknologileder

Ny probeteknologi, integrerte nettverksløsninger og ergonomisk design er stikkord for den nye Vivid 7-maskinen. Resultatet er bedre bildekvalitet og en fleksibilitet ingen av konkurrentene i dag kan skilte med, skal vi tro Vingmed-sjefen. – Dette har vært et enormt løft for bedriften. Nå får vi uttelling for vår strenge fokus på teknologiutvikling.

Wold og medarbeiderne hans er midt i sin kanskje travleste tid noen sinne med besøk, lanseringer, finpuss og ordreoppfølginger. Etter lanseringen av Vivid 7 på en kardiologikongress i Stockholm i september, har det vanket lovord fra hjertespesialister i flere land.

Mer følsom

De nye ultralydprobene fokuserer i to dimensjoner. Strålen kan dermed styres i flere retninger, noe som gir større følsomhet ved avbildning av hjerte og måling av blodstrømshastigheter og hjerterytmer.

Dagfinn Sætre, prosjektleder og sjefsdesigner for den nye ultralydmaskinen, forteller at skanneren ikke bare produserer bilder. Den har en innebygd målepakke, som automatisk kvantifiserer måledata ut fra gitte parametre og genererer numeriske modeller, for eksempel av kvantitativt stress. En rapportgenerator oppdaterer pasientdatabasen via integrerte nettverksløsninger, og ulike analyseverktøy kan skreddersys kundenes ønsker.

Diagnosen kan stilles uavhengig av selve opptaket, ved at skanneren hektes sammen med en pc et annet sted.

– Ofte er det en tekniker som foretar selve undersøkelsen uten at legen er til stede. Nå er legenes muligheter for postprosessering av bilder og oppfølging av pasientene blitt bedre, forteller Sætre.

Fleksibel arkitektur

Vivid 7 introduserer samtidig en helt ny teknologiplattform, som heretter skal danne basis for alle GEs ultralydprodukter. Programvarearkitekturen er satt i høysetet. – Vi er mindre og mindre elektronikkorientert, og mer og mer programvareorientert, forteller Anders Wold.

Målet har vært en mer fleksibel arkitektur. – Nå kan vi raskt gå inn å endre algoritmestrukturen for å forandre funksjonaliteter eller legge til nye. Tidligere måtte vi bygge om kretskortene, sier Sætre.

Design-nominert

I utviklingen av den nye ultralydscanneren har en av GEs industridesignere fra Paris vært med fra starten. For første gang har designeren avgjort hvordan mekanikken skal se ut, og ikke omvendt.

Sluttproduktet er mindre og har mykere linjer enn sine firkantede forgjengerne. Brukervennlighet er satt i sentrum.

Ekspanderende polyuretan er erstattet med rene, gjenvinnbare materialer. Økt bruk av aluminium reduserer vekt og dermed transportkostnader. Også effektforbruket ved bruk er redusert.

Resultatet er nominert til Hedersprisen for Design, som blir offentliggjort på Designdagen 28. november.

Imponert professor

Professor Terje Skjærpe ved Regionsykehuset i Trondheim (RiT) har hatt Vingmeds nye ultralydmaskin Vivid 7 til utprøving og klinisk testing for en periode. Han er imponert over maskinens funksjoner og ønsker seg en maskin til bruk på sykehusets hjertemedisinske avdeling.

– Når det gjelder den basale billedbehandlingen og Doppler-delen (blodstrømshastighetsmåleren), er den nye Vivid 7 ytterligere forbedret fra tidligere modeller. Den største forskjellen ligger imidlertid i forbindelse med legenes analysemuligheter, sier Skjærpe i en kommentar til TU.

– Med maskinen kan vi detektere endringer i muskulaturen bedre i forbindelse med belastningstester. I dag gjøres dette visuelt, og pasientene presses ofte hardt fysisk. De nye testene synes mer følsomme og kan påvise forandringer på et tidligere tidspunkt, sier Skjærpe. Han understreker at det gjenstår en del klinisk testing av disse mulighetene før apparatet får hans endelige godkjenning.

En ny æra

Da General Electric kjøpte Vingmed, ble hortensbedriften sammen med Diasonics og Sonotron verdsatt til 1,7 milliarder norske kroner.

Nå ligger Vingmed under GE Medical Systems-paraplyen, hvor ultralyd er en selvstendig forretningsenhet. En ny æra har startet for bedriften med økt fokus på teknologiutvikling og omsetning. – GE krever 15 prosent kostnadsreduksjon og en ny produktlansering hvert år, forteller administrerende direktør Anders Wold.

Vingmeds hovedkontor ligger fremdeles i Horten med satelittkontorer i Oslo, Bergen og Trondheim. Selskapet har en datterbedrift i Haifa i Israel. Totalt 230 personer jobber med å utvikle og produsere ultralydapparatur for hjerte- og kar-diagnostikk.

Hele GEs ultralydvirksomhet vokser kraftig. Mens hortensbedriften konsentrerer seg om ultralyd innen kardiologi, har konsernet syv utviklingsavdelinger andre steder i verden. Disse jobber i hovedsak med ultralyd innen andre medisinske anvendelsesområder.