Googles.org lanserer norsk utgave av Flu Trends. Googles nordiske pressesjef, Thomas Jensen, oppgir ikke vilke søkeord som benyttes, men forteller at det på verdensbasis dreier seg om flere millioner uttrykk som aggregeres. (Bilde: Anders Brenna)
(Bilde: Anders Brenna)

Google-søk avslører influensaen

  • IT

Høsten er her, og mange nordmenn er rammet av influensaen i år, som i alle andre år. Nå forsøker Google seg på å analysere influensaen.

- Det kan ta flere uker å se hvordan influensaen sprer seg, og det er mange som ikke nødvendigvis går til legen, men som søker på symptomer, sier Jan Grønbech, sjef for Google Norge.

Disse søkene kan aggregeres og sorteres på dato for å få frem en oversikt over utviklingen over tid. Google har gjort dette i USA siden november i fjor, og i dag lanserer de en norsk utgave av tjenesten Google Flu Trends.

- Alt er selvfølgelig 100 prosent anonymt. Det er umulig å se at han eller hun har fått influensa. Det er det store antallet søk som er det mest interessante, sier Grønbech.

Google.org

I motsetning til andre Google-tjenester og produkter, er dette et rent ikke-kommersielt prosjekt som ikke kommer til å vise Googles utbredte Adwords-annonser, ettersom hele prosjektet kjøres av Google.org, og ikke Google.com.

Google.org er søkegigantens filantropiske sideprosjekt som har to fokusområder: ren energi og global helse.

Flu Trends er et av satsingsområdene, og prosjektleder Corie Conrad i Google.org er i Europa for å lansere internasjonale utgaver av influensatjenesten.

- Influensa dreper titusener hvert år, og spesielt i pandemiske år, sier Conrad.

Ettersom influensaen kommer i en eller annen form hvert år, og til nogenlunde samme tid, er den spesielt egnet for analyse gjennom store datamengder.

1 milliard søk hver dag

- 1,6 milliarder har tilgang til internett, og vi får over 1 milliard søk hver eneste dag, sier Conrad.

Dette gir gode muligheter til å hente ut trender og informasjon, og selv om ikke norske brukere er mange nok til de helt store søkevolumene, er det nok.

- Vi kan vel si at det er rundt ti millioner søk i Norge per dag, sier Grønbech.

Nesten sanntid

- Typisk tar det 1-2 uker for vanlige overvåkningssystemer å validere data, sier Conrad.

Hun forteller at Google Flu Trends oppdateres med søkedata hver dag, og at disse dataene også valideres mot offisielle tall fra helsemyndighetene i ettertid. Det gir en kvalitetssikring på det hun mener er gode estimater.

- Dette er ikke på noen måte en erstatning, men det gir et ganske nøyaktig estimat, sier Conrad.

Flere millioner søkeuttrykk

Dataene baserer seg ikke bare på hva som er populære søkeord, ettersom det ville gitt en overvekt av søk relatert til medieoppslag.

- Estimatene reflekterer ikke bare hva som er populært i mediene. Det er faktisk motsatt fordi vi validerer våre data, sier Conrad.

- På verdensplan er det flere millioner uttrykk, sier Thomas Jensen, Googles nordiske pressesjef.

Han oppgir ikke hvilke uttrykk som fanges opp, men Conrad forklarer at de blant annet velges ut etter en analyse av hvordan deres bruksmønster stemmer overens med influensaenes utviklinger gjennom året.

Google velger ikke ut søkeord manuelt, men bruker algoritmer til å finne søkeord og søkestrenger som følger samme trend som influensaene.
Google velger ikke ut søkeord manuelt, men bruker algoritmer til å finne søkeord og søkestrenger som følger samme trend som influensaene. Anders Brenna

Første skritt

Tjenesten har vært tilgjengelig i USA siden november i fjor, og har ifølge Google vist seg å stemme godt med den reelle utviklingen. På spørsmål om hva tjenesten har blitt brukt til så langt, er svaret noe vagt.

- Den er brukt som et ekstra verktøy i verktøykassen, og som et referansepunkt, sier Conrad.

Selv om trenden har vist seg å stemme godt, er tallene foreløpig ikke detaljerte nok til for eksempel å kunne gi indikasjoner på at Folkehelseinstituttet tok for hardt i, i sine advarsler.

Potensialet er tydelig tilstede, men ikke tatt helt ut ennå. Conrad viser til medisinske journaler i USA med artikler som peker på at dataene fra Flu Trends kan bli nyttige ved ressursprioriteringer, og til å indikere hvor kritisk situasjonen er i forskjellige regioner.

I første omgang blir det imidlertid kun informasjon på nasjonalt nivå for den norske tjenesten. Mer detaljert informasjon på regionsnivå kommer trolig etterhvert.