ENORMT: Dette bildet viser Victoria-krateret, og noe av området Opportunity har kjørt over for å komme frem til denne enorme fordypningen i terrenget på Mars. (Bilde: 1996-2001 AccuSoft Co., All righ)
MESTERVERK: Opportunity er omtalt som et ingeniørmessig mesterverk. Ingen hadde turt å drømme om at den skulle kunne samle data på Mars i flere år. Tre måneder var den antatte levetiden. (Bilde: NASA / JPL)

Fant gigantkrater på Mars

  • Romfart

Krateret er bredere og dypere enn noe annet krater som tidligere er undersøkt av en rover på Mars.

Faktisk er Victoria fem ganger så bredt som et krater Opportunity undersøkte i et halvt år. Det var på størrelse med en fotballstadion.

- Drøm blir virkelighet

Forhåpentligvis vil gigantkrateret gjøre det mulig å studere lengre tilbake i tid enn noen gang tidligere ved å se på de eldre steinlagene i kraterets bunn.

De første bildene fra roveren viser ujevne vegger med flere tydelige steinlag, og en kraterbunn kledd i sand.

- Dette er en drøm som blir virkelighet for en geolog, sier Steve Squyres, Cornell University, i en pressemelding. Han er hovedforsker for NASAs to tvillingrovere Opportunity og Spirit.

Miljøhistorie

Hvis Opportunity får hull på steinlagene kan det fortelle historier om miljøforholdene langt tilbake i tid.

Spesielt interessert er forskerne i å se om den våte tidsalderen de fant tegn til på steinene nærmere landingsstedet, gikk lenger tilbake.

- Måten å finne ut det på er ved å gå dypere. Det håper vi Victoria skal la oss gjøre, sier Squyres.

60 meter dypt

I Eagle-krateret, hvor Opportunity landet i 2004, studerte geologene steinlag i en dypde på 0,5 meter.

De seks månedene roveren tilbrakte i Endurance-krateret ga innsyn i lag ned til syv meter.

Victoria-krateret ser ut til å være minst 60 meter dypt.

Vurderes nøye

Opportunity skal først stoppe i et område langs kraterets kant som har fått navnet Duck Bay. Derfra vil den få et overblikk over to forhøyninger på hver side av krateret, for å avgjøre i hvilken retning den skal kjøre.

Fra den forhøyningen Opportunity velger som utsiktspost, skal den ta et panoramabilde for å se hvorvidt forskerne trygt kan sende roveren ned i krateret slik de ønsker.

Uventet lang levetid

Muligens vil Opportunity tilbringe sine siste dager i Victoria.

Den har allerede trosset alle forventninger om dens levetid: Opportunity har utforskert Mars ti ganger lenger enn den tre måneder lange levetiden forskerne hadde beregnet.

De forventet heller ikke at roveren kunne kjøre mer enn 600 meter, men så langt har den kjørt over 9 kilometer.

Mange hindringer

De fleste av disse kilometerne har Opportunity brukt på å komme seg fra Endurance-krateret til Victoria, noe som har tatt ekstra lang tid på grunn av flere stopp for å undersøke spennende steiner på veien.

NASA er både stolte og overrasket over at kjøretøyet har taklet det vanskelige terrenget, som er fullt av enorme, kuperte sanddyner og en rekke små kratere.

Opportunity har til og med kommet seg videre etter å ha sittet fast i en sandhaug i over fem uker.

Stille i oktober

Dessverre blir oktober en måned med lite aktivitet både for Opportunity og tvillingfarkosten Spirit, som befinner seg på motsatt side av Mars.

Fordi Mars som vanlig passerer nær solen fra jordas synspunkt den måneden, blir det vanskelig å få radioforbindelse de neste ukene.

Spirit står for tiden stille og måler virkningen av vind og støv, mens den venter på at Mars-våren skal komme og gi solcellepanelene nok sollys til at den kan kjøre videre.