Astronomiske sjefsproblemer

  • naturvitenskap

Den nye toppsjefen for den internasjonale romstasjonen ISS, Sean O'Keefe, ble nominert av president George W. Bush 14. november. Han skal ta over etter Daniel S. Goldin så snart godkjennelse foreligger fra Senatet. Goldin ble utnevnt som Nasa Administrator 1. april 1992 av daværende president Bush, og er den sjef som har sittet lengst i romorganisasjonens historie. Han sa opp 17. oktober og fratrådte 16. november.

Med bakgrunn i økonomi og offentlig administrasjon var O'Keefe ved utnevnelsen nestsjef ved presidentens mektige OMB (Office of Management and Budget). Her arbeidet han med Nasa-budsjettsaker, dermed også med den ubeleilige ISS-overskridelsen på omkring 4,8 milliarder dollar.

Kritikk

Som en følge av overskridelsen utnevnte Goldin i slutten av juli en uavhengig, "tung" granskningskommisjon som, under ledelse av den tidligere Martin Marietta-sjefen A. Thomas Young, skulle gå gjennom ISS-programmet med spesiell fokus på økonomiske og administrative problemer.

Young-kommisjonens rapport ble forelagt Nasas råd 1. november. Den er sterkt kritisk til Nasas håndtering av programmet. Det sies blant annet at romorganisasjonens programplan for budsjettårene 2002-2006 ikke er troverdige og at ledelsestrukturen, organisasjonskulturen, kostnadsberegningen og programstyringen må rettes opp. Svakhetene avdekket av kommisjonen kan ha vært en medvirkende årsak til Goldins avgang.

For å spare penger anbefales for eksempel at oppholdstiden for det faste mannskapet på tre økes til seks måneder, slik at antallet romfergeferder i gjennomsnitt per år kan reduseres fra seks til fire.

Reduksjonen vil eventuelt forsinke ferdigstillelsen to måneder, men gi besparelser på over 660 millioner dollar. Andre kostnadsbesparelser kan oppnås gjennom en reduksjon av antallet mennesker som er knyttet til programmet på bakken. For å øke mannskapet til seks eller syv uten den amerikanske Oppholdsseksjonen - som var sløyfet i president Bush' forslag til budsjett for inneværende budsjettår - foreslås blant annet å forlenge Node 3 (pluss anskaffelse av en Sojus-livbåt nummer to for et ISS-mannskap på opptil seks), bruk av den kommersielle seksjonen Enterprise (pluss en Sojus nummer to) eller få bygd en forenklet oppholdsseksjon i Italia - pluss en Crew Return Vehicle, som også var sløyfet i presiden Bushs budsjettforslag, men som senere er tildelt noen midler og kan bli støttet av andre ISS-partnere.

Partner-misnøye

I en høring om romstasjonproblemene i House Science Committee 7. november uttalte O'Keefe at endringene Young-kommisjonenhadde foreslått var nødvendige. De internasjonale partnerne har på sin side nesten unisont gitt uttrykk for misnøye.

Det meste går på at den faste mannskapsstyrken lengre enn forutsatt vil ligge på tre. Fordi det tar bortimot 2,5 personer i gjennomsnitt bare å drive/vedlikeholde stasjonen, vil denne reduserte bemanningen gå utover muligheten for å drive forskning om bord. Samtidig får den konsekvenser for antallet langtidsromfarere hver enkelt deltagernasjon vil kunne sende opp. Hvis Young-kommisjonens forslag blir fulgt, kan for eksempel Canada få et seks måneders opphold hvert 11. år, istedenfor de opprinnellige avtalenes tre måneders opphold hvert tredje år. ESA besluttet på ministeråd-møtet i Edinburgh i midten av november å holde tilbake 60 prosent av ISS-bevilgningene inntil Nasa kan forsikre at stasjonen blir som opprinnelig avtalt.

Intet var bestemt fra USAs side ved utgangen av november, men det er åpenbart at den nye Nasa-sjefen vil måtte treffe en rekke vanskelige beslutninger når han tiltrer.

Expedition 4

I mellomtiden skal Nasa etter planen ha fraktet et nytt langtidsmannskap, Expedition 4, til stasjonen med romfergen Endeavour på STS-108. Det nye mannskapet består av russeren Jurij I. Onufrienko, som er stasjonssjef, og amerikanerne Daniel W. Bursch samt Carl E. Walz, som erstattet Expedition 3 Frank Culbertson (stasjonssjef) og russerne Mikhail Tjurin samt Vladimir N. Dezhurov. Expedition 3 ble skutt opp 10. august i år.

Det nye mannskapet skal utføre mer forskning enn Expedition 3, men får nok tid til å markere julen. Presanger og litt ekstra god mat er i hvert fall på plass i rommet allerede.